Geert en zijn team waren naar Chateau d'Oex afgereisd om er deel te nemen aan het befaamde ballonfestival, dat dit weekend begint. 'Maar we zijn een weekje vroeger vertrokken omdat we, na de tegenvaller van vorig jaar, opnieuw een transalpijnse vlucht wilden proberen', vertelde Geert dinsdagavond in Chateau d'Oex. 'En dit keer is het gelukt om over het dak van Europa te vliegen: een belevenis die voor altijd in ons geheugen gegrift zal staan!'

Spanning te snijden

Geert Leloup en piloot Filip Audenaert hadden dinsdag al vlug door dat het D-day zou worden. 'Iedereen was vroeg uit de veren, de spanning was te snijden', zegt Geert. 'Het weerbericht voorspelde veel goeds, dus we moesten niet aarzelen. We wisten wel dat we een vlucht van vijf uur voor de boeg hadden.' Geert en Filip namen in de mand plaats, de crewleden Evy Van Zele en Jonas Van Doorsslaere zouden via de vallei van Aosta en de Sint-Bernardtunnel naar Italië rijden.

'We stegen even voor 10uur rustig op in de vallei van Chateau d'Oex en stegen algauw naar 2.000meter', vertelt Geert Leloup. 'Na een poosje checkte Filip of we mochten doorstijgen naar ruim 4.000meter en dat werd door de verkeersleiders toegestaan. Zij houden op zulke hoogte een oogje in het zeil om aanvaringen met vliegtuigen te vermijden. Eens we zo hoog zaten, nam ook de snelheid van de ballon flink toe.'

Militaire luchtoefeningen

De Eeklose ballon kreeg zelfs even de toestemming om door te stijgen naar 5.500 meter, maar slechts voor een half uurtje. 'Men meldde ons dat er militaire luchtoefeningen zouden plaatsvinden, en inderdaad, een tijd later zagen we twee Zwitserse F-18's een heuse oefening uitvoeren', aldus Leloup. 'Zo'n vlucht op 5.500 meter is een hele belevenis: de ballon vliegt dan al gauw aan 50 kilometer per uur. We hadden ook de zuurstofmaskers nodig want de lucht werd te ijl.'

Ondertussen voer de ballon tussen de Mont Blanc en de Matterhorn met gezwinde draf richting Italië. 'Wij genoten van de oneindige vergezichten en de absolute stilte. Na een vlucht van vijf uur zette Filip ons veilig aan de grond op een besneeuwd veldje in Ivrea. Daar stonden Evy en Jonas al te wachten.'

De Meetjeslandse Balloonmeeting mag dit jaar dan haar zilveren jubileum vieren, dé Eeklose ballonstunt van het jaar vond duidelijke deze week al plaats.