Sarah Schoeters

Elke Vlaamse minister pikt er ieder jaar een kandidaat vrijwilliger uit voor zijn domeinen, maar het is de eerste keer dat zo'n verkiezing op federaal vlak plaatsvindt. Organisaties uit verschillende sectoren stuurden hun kandidaten door naar de Hoge Raad voor Vrijwilligers. Het aanbod was heel verscheiden: de leeftijden varieerden van 17 tot 94 jaar en de activiteiten gingen van gezondheidszorg, maatschappelijk en justitioneel welzijnswerk tot sport, internationale solidariteit en leefmilieu.

Na uren beraadslaging koos de jury uit twintig laureaten voor Raf De Zutter. 'Dit had ik helemaal niet verwacht', zegt hij nog een beetje overdonderd. 'Ik heb als voorzitter de kandidaturen nog mee gescreend, maar mijn eigen kandidatuur heb ik er niet tussen zien zitten. Mensen die rechtstreeks contact hebben in het veld verdienen dit ongetwijfeld veel meer.'

Menselijk contact

De uiteindelijke beslissing werd genomen door de Nationale Loterij en staatssecretaris Bruno Tuybens. De voorzitter van de Hoge Raad voor Vrijwilligerswerk heeft jarenlang gevochten voor structuren. 'Ik ben er altijd van overtuigd geweest dat er omkadering nodig is om door de overheid erkend te worden. Die genieten we nu, zowel op Vlaams als op federaal niveau. Alleen jammer dat het zoveel tijd heeft gevergd: met wat politieke wil had het allemaal veel sneller gekund. Ik heb enorm veel vergaderingen meegemaakt en ergens had ook ik liever het warme, menselijke contact gehad. Die vorm zou veel aangenamer geweest zijn, maar het is een keuze die ik heb gemaakt', blikt De Zutter terug. Sociaal engagement is hem met de paplepel meegegeven: 'We waren thuis met twaalf kinderen en ons is van jongsaf geleerd dat je je ook moet kunnen inzetten buiten de strikt professionele behoeften.'

De Zutter zette zijn eerste stappen in het kader van ontwikkelingssamenwerking halverwege de jaren zestig en richtte in 1992 mee het Europees Centrum voor Vrijwilligerswerk op. Zijn mandaat als voorzitter van de Hoge Raad loopt af van zodra de nieuwe raad geïnstalleerd is. Maar hij blijft wel actief als voorzitter van Volens (Volentaire de l'Enseignement). Zijn slogan is niet voor niets: 'Vrijwilligerswerk? Ik kan niet zonder!'