Jan Muylaert

Op de binnenkoer van de brouwerij staan sinds een paar weken acht nieuwe gigantische opslagtanks van aluminium. Elke tank kan 50.000 liter bier bevatten, een investering van 25.000 euro per stuk.

,,We hadden meer opslagcapaciteit nodig. De stockage van lambiek gedurende een jaar is de flessenhals van het productieproces. Al in 1996 kampten we met capaciteitsproblemen. We deden een aanvraag voor uitbreiding maar het duurde tot 2003 voor we een toelating kregen'', zegt Dirk Lindemans. ,,De brouwerij is een gewezen hoeve - er werd hier tot 1950 geboerd - en alle omliggende terreinen zijn landbouwgrond. Daarom was een BPA-wijziging noodzakelijk. Helaas verloren we in die periode een deel van de groeiende markt. Kriek is geen beschermd bier en veel namaakbieren zijn ondertussen toen op de markt gekomen.''

Voor een wettelijke bescherming van het kriekenbier is het te laat.

,,Er is nu kriek te koop op basis van witbier, oud bruin en lambiek. Wij brouwen uitsluitend met lambiek. Een bescherming zoals bijvoorbeeld champagne is niet mogelijk omdat de grondstoffen niet uit de regio afkomstig zijn. Ons kriekensap kopen we in Oost-Europa. Vorig jaar verwerkten we een miljoen kg krieken'', zegt Dirk.

Brouwerij Lindemans wil kwaliteitsbier blijven maken.

,,We zijn niet bezweken voor de druk om sneller te gaan brouwen. Daardoor hebben we klanten verloren. We brouwen lambiek enkel in de winter, volgens het complexe procédé van de spontane gisting.'', zegt Geert die vooral over de productie waakt.

Om nog meer bier te kunnen opslaan, worden de oude hoevegebouwen opgeknapt.

,,Gelukkig zijn de gebouwen niet wettelijk beschermd, maar we doen de aanpassingen met respect voor het uitzicht.

Dynamisch duo

Dirk en Geert, twee neven en beiden 39 jaar, leiden de brouwerij sinds 1993. Sinds vorig jaar zijn ze aandeelhouders voor ieder 50 procent van het bedrijf. ,,Opvolging in de familie was de beste piste. Hoewel er interesse was van een grote brouwerij, wilden we het bedrijf toch in eigen handen houden.''

De bedrijfsleiders kijken vooral over de landsgrenzen heen.

,,De Belgische markt is zo goed als verzadigd maar de export groeit met jaarlijks 10 tot 15 procent. We voeren sinds 1979 uit naar de Verenigde Staten en we beschouwen ons een beetje als de pioniers van de bierexport naar de States. Twintig procent van de productie is bestemd voor de VS. Begin van de jaren 70 overleefde de brouwerij vooral dankzij die uitvoer. 70 procent van de productie werd toen geëxporteerd, nu is dat 45 procent'', zegt Dirk.

Vorig jaar brouwde Lindemans 76.500 hectoliter bier: tien soorten bier, verpakt in drie verschillende flessen en twee verschillende vaten. In de brouwerij kan 3,5 miljoen liter bier worden opgeslagen. Sinds Dirk en Geert , de achtste generatie van brouwers, in 1993 de zaak in handen namen, is de brouwerij acht keer groter geworden. Er werd vooral geautomatiseerd maar met personeelsgroei. Het personeelsbestand steeg van vijf naar 14 werknemers. Lindemans zoekt nog een productmedewerker voor de bottellijn.

Om de investeringen te laten renderen denken de ondernemers aan het invoeren van een tweeploegenstelsel vanaf komend jaar.

,,We hebben veel ideeën. De Chinese markt biedt een enorm potentieel want de Chinezen hebben een biertraditie. We willen nog even afwachten. Ook Oost-Europa is een groeimarkt. Exporteren naar de Aziatische landen gaat helaas gepaard met een administratieve rompslomp.''

Brouwerij Lindemans kan in het kader van Toer de Geuze op zondag 22 april tussen 10 en 17 u worden bezocht. Lindemans is de grootste brouwer van de negen deelnemende bedrijven. Adres: Lenniksebaan 1479, 1602 Vlezenbeek. tel. 02/569.03.90 Website: www.lindemans.be