Met zijn 34 jaar is Kwinten De Paepe een jong veulen in de kokswereld. Maar de connaisseurs van de culinaire gids GaultMillau kroonden de chef-kok van restaurant Trente in de Muntstraat vorig jaar wel tot beste jonge topchef van Vlaanderen. Reden genoeg om hem te benomen tot ambassadeur van de Vlaams-Brabantse streekproducten. Ook de televisiemakers hebben de jonge chef ontdekt. Zij schakelden hem vorige week prompt in als 'geheim recensent' in het VTM-realityprogramma Mijn Restaurant.

Leuk, zo'n rol als jurylid in een televisieprogramma?

Kwinten De Paepe: 'Eigenlijk wel. Eerst had ik er een beetje schrik voor. Want je weet tenslotte nooit hoe de makers je gaan profileren. Voor hetzelfde geld kom je bij de kijkers over als een onnozelaar en dan straalt dat meteen ook af op je restaurant. Dus ik ben daar wel een beetje voorzichtig mee. Maar uiteindelijk heb ik toch maar toegezegd.'

Waarom?

'Omdat nog geen enkele winnaar van Mijn Restaurant er in geslaagd is om op lange termijn een succesvol restaurant uit te baten. Want zo'n televisieprogramma: allemaal goed en wel. Maar na zes maanden is het effect van dat programma wel uitgewerkt. En dan begint het eigenlijk pas. Dus ik wilde eens kijken of het allemaal wel echt goed zat.'

Zijn programma's als Mijn Restaurant eigenlijk goed voor de stiel?

'Ja en nee. Het geeft de mensen een duidelijk beeld van het runnen van een restaurant. Ik denk dat iedereen intussen wel beseft dat het keihard werken geblazen is. Maar Mijn Restaurant is en blijft in de eerste plaats een realityshow.'

Hoe schat je de slaagkansen van de deelnemers in?

'Goh, ik denk dat de formule op de juiste manier is aangepast. Vroeger was het de bedoeling een gastronomisch restaurant te openen, nu mogen de kandidaten ook kiezen voor een brasserie. Ik denk dat dat de slaagkans gevoelig verhoogd. Want een toprestaurant stamp je niet in zes maanden uit de grond.'

Jouw werk achter het fornuis in je restaurant Trente wordt in ieder geval gesmaakt. De culinaire gids GaultMillau kroonde je vorig jaar tot beste jonge topchef van Vlaanderen.

'Een ongelofelijke erkenning. Dat pakken ze me nooit meer af. Maar eerlijk is eerlijk: die titel is dan wel aan mij persoonlijk uitgereikt, maar eigenlijk is het de verdienste van het hele team.'

En een erkenning die maakt dat je restaurant ook massa's volk lokt?

'We moeten daar niet flauw over doen: zo'n titel betekent een enorme boost voor de naambekendheid van je restaurant. Als je het enkel moet hebben van mond-aan-mondreclame duurt het jaren voor iedereen je restaurant kent. Door die erkenning is Trente gelanceerd.'

Wat is de volgende stap? Een Michelinster?

'Daar mag je nooit naar streven. Als het goed is, dan komt dat allemaal wel. Maar je mag nooit een restaurant runnen met de bedoeling ooit een ster te krijgen. Wij proberen onze klanten elke dag in de watten te leggen en te verwennen met lekker eten. Krijgen we daar op een dag een ster voor? Fijn. Krijgen we die niet? Ook fijn. Dan blijven we met veel plezier verder ons best doen.'

Intussen ben je naast jonge topchef van het jaar ook ambassadeur van streekproducten. Wat houdt die titel precies in?

'Een echte functiebeschrijving heb ik nog niet gekregen. Maar bedoeling is toch een beetje reclame te gaan maken voor die streekproducten. Want het grote publiek zal hier en daar wel een van de Vlaams-Brabantse streekproducten kennen, maar de meesten zijn compleet onbekend. En dat is doodjammer, want er zitten echt fantastische producten tussen.'

Ik neem aan dat het als ambassadeur dan ook de bedoeling is om die producten zelf te gebruiken in jouw restaurant?

'Oh, maar dat doe ik al sinds de opening van Trente. Als er in de streek een goed product gemaakt wordt, waarom zou ik het dan elders bestellen? Niet alleen is dan ecologisch totaal onverantwoord - denk maar eens aan de afstand die de producten zouden moeten afleggen - maar het is ook gewoon veel leuker om een mens die bij wijze van spreken tweehonderd meter verder woont een plezier te doen. Al kan ik natuurlijk niet àlle streekproducten gebruiken. Chocoladepralines, bijvoorbeeld. Niet dat ik die niet lekker vind, maar bij Trente maken we die zelf.'

Heb je er al een idee van hoe je die producten precies gaat promoten?

'Ik ga in ieder geval wat recepten maken waarbij ik me baseer op de streekproducten. Die zullen dan waarschijnlijk in een kookboekje gegoten worden. En op recepties in de streek zal ik in de toekomst ook vaak opduiken. Daar geef ik dan bijvoorbeeld een demonstratiekookles. Met streekproducten, uiteraard. Of dat allemaal te combineren is met mijn werk in het restaurant? Ik maak daar met plezier tijd voor.'

Tussen de televisieopnames door? Of blijft het bij een eenmalig optreden in 'Mijn Restaurant'?

'Wat mij betreft niet. Als ze mij in de toekomst nog eens vragen en het past in mijn programma: waarom niet? Al ambieer ik nu ook weer geen eigen programma. De Jeroen (Meus, red.) doet dat veel te goed. En Jeroen is tenslotte ook een streekproduct, dus die gaan we geen concurrentie aandoen.' (lacht)