Het nijpende tekort aan fruitplukkers is niet nieuw. In het Limburgse Haspengouw hebben ze bijvoorbeeld al geprobeerd het probleem aan te pakken tijdens een date. Een fruitdate, voor alle duidelijkheid: een ontmoetingsdag tussen fruittelers en fruitplukkers, met de bedoeling zo de honderden vacatures alsnog ingevuld te krijgen. Nu trekken ze dus ook in het Hageland aan de alarmbel. Niemand wil nog fruit plukken. In Linter reikt het gemeentebestuur een helpende hand. Zij gaan hoogst persoonlijk een vakantiejob als fruitplukker warm aanbevelen bij alle inwoners tussen 16 en 23 jaar. En de fruitplukkers? Die hopen dat alle Linterse studenten dit jaar glansrijk slagen in eerste zit.

Het lijkt vreemd dat een vakantiejob als fruitplukker aangeprijsd moet worden. In de buitenlucht appelen en peren plukken lijkt ons een stuk interessanter dan een hele dag rekken aanvullen in een muffe winkel. Maar toch hebben de Hagelandse fruittelers het vandaag bijzonder moeilijk om hun fruit geplukt te krijgen. Is het dan zo'n hondenjob?

'Absoluut niet', zegt fruitteler Ludo Stouthuysen uit Neerlinter (Linter). 'Maar de meeste van mijn fruitplukkers zijn gepensioneerden. Zij mogen niet onbeperkt bijverdienen. Vorige week nog is een van mijn vaste plukkers opgestapt. De belastingen waren langsgekomen en hij moest 350euro ophoesten. Tja, als het zo zit, ga je als gepensioneerde natuurlijk liever fietsen dan fruit plukken.'

Heel wat fruittelers werken ook met buitenlandse plukkers. Die zijn makkelijker te ronselen, maar daar duikt dan weer een ander probleem op. 'Die mannen moet je niet alleen een loon uitbetalen, maar ook nog eens een logeerplaats aanbieden', zegt Ludo. 'Dat kost je een smak geld. En dan moet je weten dat het ook voor de Belgische fruittelers de jongste jaren volop crisis is. De schuldigen? De Polen! Zij doen hun appelen veel goedkoper van de hand. Resultaat: wij raken onze appelen amper kwijt. Pas vorige week heb ik mijn laatste van 2009 verkocht. En nu moeten we ook nog eens smeken om voldoende plukkers te vinden.'

In Linter komt nu hulp uit onverwachte hoek. Burgemeester Marc Wijnants (CD&V) richt zich tot alle jongeren uit de gemeente tussen 16 en 23jaar.

'De boodschap is eenvoudig', legt hij uit. 'We roepen onze jongeren op om deze zomer voor een vakantiejob bij een van de vele fruittelers in de gemeente te kiezen. Op die manier verdienen zij op een leuke manier een centje bij en helpen we de fruittelers uit de nood. Zij moeten zo niet zelf op zoek naar plukkers én moeten zich niet blauw betalen aan logeerplaatsen voor buitenlandse werkkrachten.'