Waarom de provocatie? 'In een toeristisch erkende gemeente als Maasmechelen mag er elke zondag handel zijn, maar de arbeidswetgeving zegt dat dit slechts 45 zondagen kan als je mensen tewerkstelt. Dat is toch surrealistisch', duidt manager David Winkels de problematiek. 'In onze andere filialen in Europa kennen we dat niet. Meer nog, 25 van onze merken hebben een winkel in Knokke. Wel, daar mogen ze wél elke zondag open houden. De toeristische erkenning van de kustgemeenten is nochtans identiek aan die van Maasmechelen. Waarom worden de kustgemeenten bevoordeeld?'

'Bovendien krijg je die sluiting van zeven zondagen vanuit marketingstandpunt niet helder uitgelegd. Wij kennen geen laag- of hoogseizoen en verwelkomen op zondag 15.000 bezoekers. Wat we vragen is geen aanpassing, maar een reparatie, een afstemming van de wetgeving. Of dit impact zou hebben op de tewerkstelling? Absoluut. Als we het hele jaar openen op zondag, leidt dit in de 97 boetieks bijkomend tot 40 à 50 deeltijdse banen.'

De vakbonden BBTK en LBC en het NSZ (Neutraal Syndicaat voor Zelfstandigen) zijn niet te spreken over de houding van het merkendorp. 'De wet is de wet', zegt BBTK-secretaris Ludo Kriekels. 'Als niemand de wet volgt, waar gaat dat dan eindigen? De wet zegt dat je zeven zondagen moet sluiten als je werknemers hebt. Dat is toch duidelijk. Pas veertien dagen geleden informeerden het merkendorp zijn personeel, dat trouwens geen toeslag krijgt voor zondagwerk. En waarom sluiten ze niet in de zomer als de koopzondagen minder druk zijn? Dat doet de directie doelbewust om nu wetteloos te kunnen handelen. Ik hoop dat de sociale inspectie de overtredingen komt vaststellen en dat de arbeidsauditeur hen blijft verbaliseren. Willen ze 52 zondagen open houden, dat ze dan doen zoals Brantano en op zondag zelfstandige verkopers inzetten.'

Burgemeester Lenssen (Open VLD) steunt Maasmechelen Village. 'We hebben alles gedaan om de zondagsopening te bekomen. Via de toeristische erkenning is dat gelukt. We zullen ons dan ook op geen enkel moment verzetten tegen de zondagsopening door nu controles te houden. We zijn voldoende breeddenkend om Maasmechelen alle ontwikkelingskansen te geven. Deze wetgeving er een die met haken en ogen aaneenhangt: een zelfstandige mag zeven op zeven open houden, maar het is een anomalie dat dit niet kan bij tewerkstelling.'