De Kempen volgt de Vlaamse tendens niet. Kempenaars staan erom bekend nogal honkvast te zijn en ook de discotheken merken dat. Klanten komen en blijven ook komen. Een van de bekendste discotheken in de Zuiderkempen, the Millenium in Herselt, werkt met een ledenbestand. Iemand die lid wil worden, koopt een lidkaart en mag dan een heel jaar gratis de discotheek binnen. Die formule heeft duidelijk succes. 'Binnenkort verwelkomen we ons honderdduizendste lid', zegt zaakvoerder Patrick Wouters. 'We plannen ook een aantal nieuwigheden en er staan grote verbouwingswerken op de agenda. Wij zijn een van de beste discotheken van Vlaanderen, maar ook voor ons is het hard werken. Ik kan niet ontkennen dat ook wij verminderde inkomsten hebben.'

De discotheek heeft een capaciteit van 1.500personen, maar de laatste drie maanden is er een daling van het aantal bezoekers van bijna 30procent. Toch blijft de zaakvoerder positief. 'De computer, internet en de gsm zijn de dooddoeners. Vroeger gingen mensen samen een pint pakken om kennis te maken. Nu communiceren ze alleen via de computer.'

Ook discotheek the Reflex in Westerlo merkt niets van de crisis. 'Crisis in de discotheken? Daar kan ik niet van meespreken. Wij hebben vandaag niet minder bezoekers dan vorig jaar', zegt Luc Verbeek. 'Onze gouden formule is dat wij alles simpel houden. Wij geven de klanten het meeste waar voor hun geld en dan komen ze terug. Zo simpel is het. De mensen willen niets speciaals, die willen zich gewoon thuis voelen in de discotheek.'

De zaakvoerder beseft dat de slechte naam van discotheken een nadeel kan zijn. 'Op tv of in kranten zien mensen alleen maar de extremen. Als moeders beelden van een discotheek op tv zien, hebben ze al schrik om hun dochter te laten gaan. Ik vaar tegen de stroom in. Wij zijn gewoon een gezellige discotheek op Kempens niveau.'

Voor Highstreet in Hoogstraten was 2008 een topjaar. 'Onze omzet is met 20procent gestegen ten opzichte van vorig jaar', zegt zaakvoerder Raf Pauwels.

Highstreet heeft veel te danken aan de Nederlandse politici: 'Nederlanders zijn goed voor zowat de helft van ons klantenbestand. En ze zakken massaal naar België af sinds het rookverbod daar werd ingevoerd.' Dat de Kempen een goede reputatie heeft op gebied van discotheken, bewees dancing De Toverfluit in Zoersel onlangs. Zij werden op 12januari tijdens de Horeca Awards uitgeroepen tot beste dancing. 'Wij draaien goed, maar daar zorg je zelf voor. Het is hard werken en niet blijven stilstaan. Gelukkig kunnen wij ook rekenen op veel vaste klanten die op vaste dagen aanwezig zijn. Toch komen er ook telkens nieuwe gezichten bij', aldus de zaakvoerder.

Dancings Heuvelhof in Ramsel en Dennenoord in Beerse wilden niet reageren. De Return in Vosselaar was gisteren niet bereikbaar.