'We hebben met enkele mensen uit Sint-Pieters-Leeuw al een tijdje goede contacten met mensen uit Rusland', vertelt Roger Desmeth. 'Alles is begonnen met contacten die het ACV had met een Russische vakbond. We wisselen ervaringen uit over het organiseren van vormingen, de manier van onderhandelen, paritair overleg en zo meer. De Russiche vakbond komt af en toe in België kijken hoe wij werken en wij zijn ook al bij hen geweest', vertelt Guy Tordeur.

'Zij hebben een heel ander verleden inzake vakbondswerking dan wij, maar ook zij steunen het basisprincipe van waardig werk. Op dat vlak kunnen we door uitwisseling van elkaar leren. Gaandeweg groeide de idee om ook tot een diepgaandere socio-economische uitwisseling te komen.'

Omdat de initiatiefnemers uit Sint-Pieters-Leeuw komen, troonde ze een Russische delegatie al mee naar een aantal Leeuwse bedrijven om te kijken hoe er wordt gewerkt en hoe de bedrijfscultuur is in een doorsnee Vlaamse gemeente. Eerder was de Russische delegatie al te gast in het revalidatieziekenhuis Inkendaal (de vroegere Bijtjes) en het dagcentrum voor mensen met een handicap De Poel. Ook brouwerij Lindemans interesseerde de Russen en gisteren ook chocoladeproducent Neuhaus in Vlezenbeek.

'We voeren onze pralines nog niet uit naar Rusland, maar wat niet is, kan misschien nog komen', aldus directeur Linkers. De Russische delegatie was alvast onder de indruk van de strenge kwaliteitscontrole en de grote voorzorgen inzake hygiëne. Bij Neuhaus werken 250 mensen en wekelijks gaan hier 80 tot 90 ton afgewerkte pralines de deur uit. Met het eindejaar in het vooruitzicht draait de fabriek momenteel op volle toeren.

Ondertussen heeft geuzebrouwerij Lindemans uit Vlezenbeek wel al ervaring met export naar Rusland. 'We hebben een invoerder in Sint-Petersburg die voor ons geuze en kriek verdeelt, maar de hoeveelheden blijven voorlopig vrij beperkt. Onze grootste buitenlandse markt ligt nog steeds in de Verenigde Staten', aldus René Lindemans.