'We kwamen de inbrekersbende al een tijd geleden op het spoor', zegt Danny Ceulemans van de lokale recherche. 'Ze gingen altijd op dezelfde wijze te werk: als het donker was, zochten ze woningen waar geen licht brandde. Ze belden aan en als iemand opendeed, vroegen ze een inlichting over een straat en waren meteen weg. Deed niemand open, dan braken ze op een drieste manier langs de achterkant van de woning binnen en stalen waardevolle dingen: vooral juwelen en elektronica zoals laptops, iPads en gsm's. En geld, als ze het snel vonden.'

De lokale recherche werkte samen met de politie van Charleroi, die al een tijdje zigeunerwoningen en een klein wagenterrein in de gaten hield. Voor het weekend trok de Erpse politie met 22 manschappen naar Charleroi en organiseerde daar een gelijktijdige huiszoeking in acht wooneenheden. Vijf verdachten zijn opgepakt en overgebracht naar Dendermonde, waar de raadkamer gisteren hun aanhouding bevestigde. De inbraken bleken gelinkt aan eenzelfde gezin. Vader V.S (44) en moeder T.C. (41), beiden van Kroatische afkomst, zorgden voor de opslag en de heling van de goederen. De inbraken zelf zijn toegeschreven aan de 19-jarige dochter V.M. en haar vriend D.C. (20), een bekende voor het gerecht. O.H, een in Charleroi wonende Belg van 21, vergezelde het tweetal vaak.

Drie auto's werden in beslag genomen: een Mercedes CLK, een Opel Vectra en een Volkswagen Polo. De buit werd overgebracht naar het commissariaat in Lede. 'De telefoon stond al roodgloeiend van mensen die slachtoffer waren. Maar we konden alle inbraken goed traceren. We contacteren de gedupeerden zelf', zegt Danny Ceulemans. 'Bovendien zeten we foto's van de voorwerpen online op www.erpemerelede.be.

'Minstens een derde van alle inbraken tussen november en april in Erpe-Mere en Lede zijn nu opgelost', zegt de politie. Ze vraagt burgers om preventief serienummers of foto's van dure toestellen en voorwerpen op een geheime plaats te bewaren.