De Boeing en de Discovery waren even daarvoor opgestegen op Cape Canaveral in Florida, en maakten voor hun landing in Washington eerst nog drie ererondjes langs de belangrijkste gebouwen en trekpleisters van de Amerikaanse hoofdstad. De spectaculaire vlucht trok heel wat kijklustigen.

Het ruimteveer, dat al enkele maanden met pensioen is, verhuist later deze week naar het prestigieuze Smithsonian-museum voor lucht- en ruimtevaart in Washington. De Discovery neemt daar de plaats in van het zusterschip Enterprise, dat naar een ander museum verhuist.

39 ruimtereizen

In de zomer van 2011 kwam een einde aan het dertig jaar durende Amerikaanse shuttletijdperk. De drie andere overgebleven spaceshuttles, de Enterprise, de Endeavour en de Atlantis, zullen eveneens tentoongesteld worden in de VS. De Atlantis komt bij het Kennedy Space Center zelf te staan. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA gaat zich nu richten op bestemmingen die verder weg in de ruimte liggen.

De Discovery werd voor het eerst gelanceerd in 1984 en maakte 39 ruimtereizen. De Discovery is de oudste van de drie shuttles die nog bestaan. Het ruimteveer heeft een aantal belangrijke prestaties achter zijn naam staan. Zo werd met de shuttle de ruimtetelescoop Hubble in een baan om de aarde gebracht.

Ook was de Discovery het eerste Amerikaanse ruimteveer dat een Rus naar de ruimte bracht. De eerste koppeling tussen het Russische ruimtestation Mir en een Amerikaans ruimteschip werd ook uitgevoerd met de Discovery.