De jury stelt dat Nolens 'het Nederlands opnieuw doet zingen'. Nolens wordt een uitzonderlijk dichter en zeer begenadigd voorlezer genoemd. De jury kenmerkt zijn werk als 'een levenslange worsteling in taal en een zoektocht naar de eigen identiteit en die van de ander'.

'Leonard Nolens wijdt zich al zijn hele leven aan wat allicht economisch een van de meest nutteloze bezigheden is, en daar heb je in deze tijden uitzonderlijk veel lef voor nodig', aldus Smet. 'Maar zonder taal, gevoed door taalkunstenaars, is er van economie waarschijnlijk helemaal geen sprake.'

Het werk van Nolens werd al enkele malen bekroond. Zijn bundel Liefdesverklaringen uit 1990 kreeg de Nederlandse Jan Campertprijs en de Driejaarlijkse Prijs van de Vlaamse Gemeenschap voor poëzie. Voor zijn hele oeuvre kreeg hij in 1997 de Constantijn Huygensprijs en in 2008 werd hem de VSB Poëzieprijs toegekend.

De Nederlandse Taalunie kent de Prijs der Nederlandse Letteren om de drie jaar toe aan een auteur van wie het werk een belangrijke plaats inneemt in de Nederlandstalige literatuur. De ene keer overhandigt de Belgische koning de prijs, de andere keer de Nederlandse koningin.

Leonard Nolens is sinds de instelling van de Prijs der Nederlandse Letteren in 1956 de twintigste laureaat. Hij volgt de Nederlander Cees Nooteboom op.