Leuven heeft een eigen champagnemerk op z'n grondgebied, kan uitpakken met kookhelden als Jeroen Meus en Kwinten De Paepe en biedt luxeslaapplaatsen in een 16e eeuws kloosterhotel. Maar ook wie de knip graag wat steviger op de portefeuille houdt, staat de universiteitsstad garant voor een heel afwisselende citytrip. Kun je niet kiezen tussen groen, oude gebouwen, hedendaagse architectuur of gezellig shoppen? Dan doe je het toch gewoon allemaal? Tijdens deze stadswandeling, bijvoorbeeld!

Terug naar het verleden
Een mooi vertrek- en eindpunt voor een stadswandeling in Leuven is het Groot Begijnhof. Parkeren kan in de nabijgelegen betaalparking Heilig Hart in de Naamsestraat 102. Het lijkt wel een middeleeuws dorpje midden in de stad en het is niet voor niets uitgeroepen tot Unesco-werelderfgoed. Drink eerst een zonovergoten koffietje bij Bar Del Sol in de Schapenstraat 105 en loop daarna aan de overkant van de straat de hoofdingang van het Begijnhof binnen. Geniet van de prachtige huizen van de begijntjes die intussen zijn ingepalmd door studenten en gastprofessoren van de KU Leuven. Neem een kijkje op de brug over de Dijle en keer dan terug naar de Jan De Doperkerk, gebouwd in Leuvense boerengotiek. Wandel rechts van de kerk omhoog naar de Schapenstraat en sla linksaf. Klim iets verder de Karmelietenberg op tot aan de Naamsestraat. Even verder aan de linkerkant zie je het STUK, een gebouw dat architect Willem Jan Neutelings in 2002 renoveerde tot een hedendaags kunstencentrum. In het STUKcafé kun je lekkere biosappen proeven en kiezen uit een breed assortiment thee. Het is ook de moeite om even tot op het binnenplein te stappen om te kijken naar de indrukwekkende constructie met niveauverschillen, doorkijkpunten en een hangend podium.

Een toefje groen
Steek de Naamsestraat over, wandel nog even verder en steek dan het Atrechtcollege op nr 63 door. Let op de prachtige Japanse honingboom links van de ingang, die omgedoopt werd tot 'Boom van het Groot Verdriet' omdat de meisje die in de 20ste eeuw streng werden binnengehouden in dit college, hun liefjes vaarwel kusten onder deze takken. Volg het pad dat uitkomt in het Sint Donatiuspark, het stadspark van Leuven. Veel bomen zijn al een eeuw oud, maar de bezoekers zijn doorgaans een stuk jonger en lopen, zonnen en jongleren graag in de groene oase, bij het minste straaltje zon. Wandel verder naar de lange toegangsweg die langs de tuintjes van de Vlamingenstraat loopt, ga de poort uit en je komt in de Tiensestraat terecht. Hier liggen heel wat fakbars op een kluitje bij elkaar en daar zijn de pintjes wel héél erg goedkoop! Op nummer 51 vind je bijvoorbeeld café Pavlov van de psychologiestudenten, op nr 53 is het feesten geblazen in het Huis der Rechten en op nr55 kun je filosoferen aan de toog met de politikastudenten. Honger gekregen? Loop dan even verder aan de overkant van de straat het Alfons Smetsplein op en bestel een broodje bij 'tVluggertje op nr 4, waar gegoocheld wordt met ingrediënten als auberginekaviaar en mangochutney. Ook een dagschotel voor een luttele 5 euro bij het ronde Thai House op hetzelfde plein is een prima budgettip.

Hedendaagse kunst
Wandel na het eten wat verder de Tiensestraat door en draai dan rechts de Savoyestraat in, die je tot Leuvens grootste aanwinst leidt: museum M. Het wat stoffige museum Vanderkelen-Mertens werd recent door de Belgische architect Stéphane Beel omgebouwd tot een kunstencentrum in een toonaangevend gebouw met internationale weerklank. Loop gerust even door de openbare binnentuin met een monumentale eik en af en toe ook een outdoor kunstwerk. Ook het M-café, dat gespecialiseerd is in streekbieren en -gerechten, is via deze straat toegankelijk. De hoofdingang bewonderen kan net om de hoek, in de Vanderkelenstraat.

Vintage en macchiato's
Keer op je stappen terug in de Savoyestraat en steek de Tiensestraat over langs huisbrouwerij Domus, die je na afspraak ook kunt bezoeken. Loop de Eikstraat door tot aan de Grote Markt, waar de bekendste Leuvense skyline opdoemt: het stadhuis en de Sint-Pieterskerk. Sla linksaf en steek het plein over, om aan het einde weer links af te slaan naar de Oude Markt, de 'langste toog van Europa'. Een aanrader is Café Allee (nr 41), waar een 33'er evenveel kost als een klein pintje. En ook de spaghetti van de Metropole (nr 46) is niet te versmaden. Wandel naast de Metropole omlaag richting Parijsstraat. Deze absoluut te ontdekken straat zit vol topplekjes. De geweldige stripwinkel Het Besloten Land (nr 16), de onweerstaanbare vintagejurkjes en accessoires van de twee zaken van Hippo! (nr 27 en 44) en de macchiato's en chai latte's van Koffie Onan (nr 28), om er maar enkele te noemen. Loop verder naar links, steek aan het einde het Pater Damiaanplein over tot in de Schapenstraat en sla dan meteen rechts de Redingenstraat in. Even verder staat een leuk monument: de Dijle-Eend. Links daarvan stap je een deurtje door dat je langs de rivier heen leidt tot in het erg charmante Dijlepark, met een vijver en fotogenieke brug. Wandel verder onder het gewelf door, steek de straat over en wandel zo weer het Groot Begijnhof binnen.

Doén voor geen geld!
- Docville brengt in mei spannende en verrassende documentaires naar het grote scherm in Cinema Zed in STUK voor amper 5 euro.
www.docville.be
- Op 26 en 27 mei worden de Leuvense centrumstraten ingepalmd door luchtacrobaten, circusartiesten, magische figuren en vuurkunstenaars tijdens het magische straattheaterfestival Leuven in Scène. www.leuveninscene.be
- Geniet op 2 juni van de ongedwongen sfeer van het Wereldfeest in het park Bruul (tussen de Brouwersstraat, de Pereboomstraat en de Halvestraat in). Gratis exotische optredens, informatiestandjes en heel veel lekkers!
www.wereldfeest.be
- Drie avonden per week programmeert Cinema Zed tijdens de maand juni terrasfilms op het binnenplein van STUK. Zéér gezellig, zeker met een fleecedekentje op de schoot.
www.terrasfilms.be

Maar er een budgetweekendje van
- Jeugdherberg De Blauwput, vlak bij het station, biedt kamers van 2 tot 6 personen, een kleurrijke eetzaal en een bar met hippe felgroene zeteltjes. Prijsvoorbeeld: tweepersoonskamer 23 (tot 26 jaar) of 24,80 euro (volwassenenen) per persoon.
Martelarenlaan 11A, Kessel-Lo. 016-63.90.62. www.leuven-hostel.com.
- In het centrum vind je Leuven City Hostel, met tien kamers met twee tot zeven bedden, knusse zetels en een keuken waar je je eigen potje mag koken. Prijsvoorbeeld: tweepersoonskamer 26 euro per persoon.
Ravenstraat 37, Leuven. 016-84.30.33 www.leuvencityhostel.com
- Verder vind je in Leuven een heleboel fijne B&B's, en zelfs Budget Flats waar je helemaal je eigen ding kunt doen. www.budgetflats.be

Meer lezen over Leuven? Koop dan de gids 'Zin in Leuven - ontdek de stad 10 x anders' van Lore Callens en Johan Van Cutsem, uitgeverij Davidsfonds, 22,5 euro.