Het was een verrassing dat de pagina's twee maanden geleden bij een particulier opdoken. 'Het is ongelooflijk. Tot twee maanden geleden wist niemand dat ze bestonden, en nu kan iemand de eigenaar worden', zegt veilingspecialist Benoît Puttemans. 'Het zijn de enige pagina's uit Le Petit Prince in de wereld naast die van het manuscript in de Morgan Library in New York.'

Het waren experten van het Franse veilinghuis Artcurial die de kladversie van het beroemde boek ontdekten, toen ze een pakket brieven en autografen uitplozen op zoek naar materiaal voor de verkoop van moderne boeken en manuscripten op 16 mei. Dat pakket was hen toevertrouwd door een verzamelaar, die anoniem wenst te blijven.

'Ik sprong op toen ik begreep dat het om een kladversie van De Kleine Prins van Saint-Exupéry ging', legt Olivier Devers, een van de ontdekkers, uit tegen Le Figaro.

Vol doorhalingen en correcties

Het zeldzame manuscript zou tussen 40.000 en 50.000 euro waard zijn, tien keer meer dan een gewone handtekening van de schrijver. Het gaat om twee pagina's dundrukpapier, vol met doorhalingen en correcties. De tekst bevat variaties op hoofdstukken 17 en 19. Devers merkt op dat de kladversie vermoedelijk uit 1941 dateert.

De tekst bevat bijna onleesbare, geannoteerde tekst. In de twee doorzichtige papiervellen is het watermerk van de Franse schrijver verwerkt. De eerste bladzijde bevat tekst die deels is verwerkt in de uiteindelijke versie, maar de tweede pagina is helemaal nieuw. Wellicht werpt die meer licht op het pacifisme van de auteur.

De prins arriveert er op aarde en ontmoet de eerste mens op de planeet, een helemaal nieuw karakter, dat wordt omschreven als 'een ambassadeur van de menselijke geest'. Deze 'ambassadeur' heeft het bijna te druk om te praten met zijn onderzoekende gesprekspartner, en zegt dat hij op zoek is naar een woord van zes letters. 'Dat is typisch Saint-Exupéry', zegt Puttemans. 'Je ziet hier dat hij er dol op was om te spelen met woorden.'

Enige directe verwijzing naar antioorlogse betekenis

Devers, een deskundige op het gebied van twintigste-eeuwse manuscripten, denkt dat het gaat om de enige directe verwijzing naar de antioorlogse betekenis van Le Petit Prince. 'Als je kijkt naar de context, zie je dat het zesletterwoord dat hij niet kan vinden 'guerre' is. Het is krachtiger omdat hij het niet zegt.'

Het originele manuscript van het boek bevindt zich in de New Yorkse Pierpont Morgan Library. De bibliotheek kreeg het stuk in bezit via de journaliste Sylvia Hamilton Reinhardt, op wie Saint-Exupéry korte tijd verliefd was. Hij vertrouwde haar zijn definitieve manuscript toe eind april 1943, toen hij naar Noord-Afrika vertrok.

Ook ander manuscript van de Saint-Exupéry ontdekt

Volgens Devers zat in hetzelfde pakket een manuscript van de auteur over Patagonië, dat rond 1932 geschreven is. Dat manuscript moet tussen 50.000 en 60.000 euro waard zijn.

Le Petit Prince gaat over een jonge nieuwsgierige prins die interplanetaire avonturen beleeft. De befaamde illustraties zijn van de hand van Saint-Exupéry zelf. Er zijn wereldwijd 140 miljoen exemplaren van verkocht. Het werk is in meer dan 260 talen vertaald.

Saint-Exupéry heeft nooit kunnen genieten van het succes van zijn pennenvrucht. Hij stierf in 1944 op 44-jarige leeftijd door een mysterieuze vliegtuigcrash. Hij was in de Tweede Wereldoorlog actief als piloot voor de geallieerden.

De pagina's worden op 16 mei bij veilinghuis Artcurial geveild.