De Republiek Slovenië is iets kleiner dan België, heeft 2 miljoen inwoners en maakte zich in 1990 los van Joegoslavië zonder veel bloedvergieten. Ik waan me hier eerder in Oostenrijk dan in het voormalige Joegoslavië. 'Inderdaad, Slovenen hebben geen Balkanmentaliteit van lanterfanten, uitstellen en spenderen', vertelt gids Dijana. 'Ze studeren, sparen voor later en zijn behoorlijk gestresseerd. Ik weet niet wat beter is…'
De steden die we bezoeken lijken een beetje op elkaar. Maribor, Ptuj, Lasko, Novo Mesto, Ljubljana en het bevallige Bled. Telkens die veelkleurige huizen, brede pleinen, laagbouw, kerken, een kasteel, een park en een brede rivier met opvallende bruggen. Veel bankjes, weinig auto's, zuivere lucht en lekker leidingwater. Een land waar je gezond van wordt. Bovendien tref ik er de properste publieke toiletten aan die ik ooit zag. Weinig politie op straat en dat is ook niet nodig. Slovenen hebben blijkbaar nog niet begrepen dat toeristen portefeuilles bijhebben.

Wijnen en pompoenpitolie

In Maribor groeit de oudste wijnrank ter wereld: 400 jaar oud. We proeven hier een paar smaakvolle wijnen die het land voor een zacht prijsje produceert. Het allerlekkerst is echter de pompoenpitolie met haar notige smaak. Ik koop meteen drie flessen van slechts 5 euro.
Die pompoenpitolie is niet om mee te bakken, wel om over salade te gieten of om brood in te doppen. Een culinaire ontdekking. De Sloveense droge vleeswaren, witte kazen en gevulde cakerollades mogen er ook zijn. Voorts is de keuken een beetje die van kool, bonen, varkensvlees, knödels en salades.

De mensen zijn wat afstandelijk maar wel vriendelijk en behulpzaam. Niemand dringt zich op: de toerist moet zijn souvenirs, excursies, restaurants en taxi's haast zelf gaan zoeken.
In de parken verrassen grappige borden met knuffelende paartjes. Raar is dat. Ik dacht eerst: verboden te kussen in het park. Maar nee, het is net een aansporing om elkaar lief te hebben. En de hangslotjes op de Liefdesbrug van hoofdstad Ljubljana zijn van koppeltjes die elkaar de eeuwige liefde beloven en daarna het sleuteltje weggooien.

Sportieve uitdagingen
Veel liefde dus, maar toch staan Slovenen vroeg op. 's Avonds eten ze al rond 18 uur en ze gaan vroeg naar bed. Weinig wild nachtleven bijgevolg maar wel een overaanbod aan sport, avontuur en ontspanning. In het sportdomein Pohorje Adrenalin waag ik me op een klimparcours — 12meter boven de grond — in ware paracommandostijl klauterend over netten, aan koorden slingerend en op palen klimmend. De vrees is groot maar de adrenalinestoten en de aanmoedigingen van de trainer jagen me over alle obstakels.
Slovenië is een paradijs voor sportievelingen: er zijn maar liefst 10.000 km gemarkeerde wandelpaden. Je kan er ook fietsen, mountainbiken, paardrijden, skiën, parasailen, raften en vissen. Op je weg vind je aangepaste campings, berghutten en hotels, waar het ook aangenaam toeven is als je enkel maar een boekje wil lezen.

Wellness met biermassage
Naast sport is er wellness en kuuroorden. In Hotel Wellness Park Lasko krijg ik een rugmassage van 20 minuten (30 euro) met een biermengsel. Beetje vettig maar het zou revitaliseren. Hier in Lasko staat dan ook de grootste brouwerij van het land, maar deze keer gaat de pivo Lasko (een pintje dus) niet door de keel.

'We hebben ook een honingmasage,' zegt het meisje in witte outfit terwijl ze in mijn rechterschouder een gespannen spier aanpakt, 'maar die is pijnlijk voor behaarde mannen.' In een grote witte badjas relax ik nadien nog wat verder in mijn kamer met zicht op bergen en een rivier. Nog een duik in baden met geisers, watervallen en hydromassage en ik voel me herboren. Wat me plezier doet is het geluk op de gezichten van de jonge atleten en Paralympicsdeelnemers die hier eveneens verblijven. Door de aangepaste infrastructuur zien we gewoon jonge mensen in plaats van hulpbehoevende gehandicapten.

Accordeon en onderbroekenlol
Op het vlak van entertainment kunnen de Slovenen nog wel een tandje bijsteken. Gidsen en gastheren –al dan niet in folkloristische outfit– dreunen schools hun tekst af en je mag al blij zijn als ze beginnen bij de overheersing van de Duitsers en niet die van de Franken. Tijdens een boottocht op Rudolph's Raft in Novo Mesto komen daar nog accordeonmuziek, volksdansen, goedkope wijn en onderbroekenlol bij. Maar zdravje!... Laat ons genieten en niet te veel zeuren want we zijn met vakantie.

Samengevat: Slovenië is een betaalbaar landje met een gezond klimaat, weinig lawaai, schitterende natuur, postkaartdorpjes en mooie, vriendelijke mensen. Veilig en gemakkelijk om door te reizen. Een dikke aanrader, zeker zolang het massatoerisme deze vergeten Slavische schone nog niet heeft ontdekt.
 
Praktisch
Wij vlogen met Adria Airways in 1.40 uur van Brussel naar Ljubljana.
Weer: vergelijkbaar met ons land maar met grotere schommelingen.
Munt: Euro, prijzen ongeveer 35% goedkoper dan bij ons.
Geen visum of paspoort nodig, Belgische identiteitskaart voldoende.
Talen: Sloveens, Engels, Duits.
Meer info : benelux@slovenia.info, www.slovenia.info