'Liefdesverdriet wordt nogal eens weggelachen. Vind een nieuw vriendje en klaar', zegt Gert ter Horst, hoogleraar neurobiologie van psychiatrische stoornissen van het Universitair Medisch Centrum Groningen (UMCG). 'Maar liefdesverdriet is een serieus probleem en meer dan het woord luddevedu suggereert.'

Gebroken hart


Ter Horst onderzocht de hersenactiviteit van 33 mannen en 37 vrouwen tussen 18 en 25 jaar met liefdesverdriet. Bedoeling was te om kijken wat een gebroken hart in het hoofd veroorzaakt. Daarvoor werden de proefpersonen geconfronteerd met foto's van hun ex en met foto's van 'neutrale' mensen. Ondertussen werd hun hersenactiviteit geregistreerd met MRI-scans.

'Uit de scans bleek dat de foto's van de ex bepaalde delen in het brein activeerden die te maken hadden met stress en pijn', zegt ter Horst. Tweede conclusie: het brein van vrouwen gaat anders om met liefdesverdriet: 'Het patroon aan hersenactiviteit bleek anders bij vrouwen dan bij mannen. Hoe anders, dat durf ik nog niet te zeggen: daarvoor hebben we nog wat tijd nodig om de scans te analyseren.'

Ook uit de resultaten van de vragenlijsten blijkt dat vrouwen anders omgaan met liefdesverdriet dan mannen. Nog sterker: ze lijden er ook meer onder. 'Vrouwen scoren hoger op de depressieschaal. Ze kunnen moeilijker accepteren dat een relatie ten einde is en lopen twee keer zoveel kans op een depressie als mannen. Ze hebben ook vaker fysieke klachten.'

Ter Horst onderzocht in het verleden al hoe het brein van mannelijke en vrouwelijke ratten met stress omgaat. In het onderzoek, gepubliceerd in het tijdschrift Physiology & Behaviour, kwam hij tot de conclusie dat het vrouwenbrein in ratten eerder vol loopt met stress.

Migraine en depressie


'Ook bij mensen hebben vrouwen twee keer meer kans op een depressie, of drie keer meer kans op migraine, ziektes die te maken hebben met stress. Waarom is het vrouwenbrein kwetsbaarder voor die factor stress dan het mannenbrein? Is het vrouwenbrein ook kwetsbaarder voor liefdesverdriet? Daar zijn we naar op zoek.'

Op de definitieve resultaten is het dus nog even wachten, maar intussen wil Ter Horst wel nog dit kwijt. 'We merkten dat vrouwen van hun huisartsen niet zelden antidepressiva kregen na een verbroken relatie. Ook in mijn groep van proefpersonen gebruikten enkele vrouwen dat al, terwijl de breuk nog maar kort geleden was gebeurd', zegt Ter Horst. 'Dat is een superslecht idee: liefdesverdriet gaat niet weg zoals hoofdpijn na een aspirientje. Je kunt beter in gesprekstherapie gaan.'