Tussen al die bacteriën is er ook voortdurend interactie, zeggen de VIB-onderzoekers Karoline Faust en Jeroen Raes, beiden verbonden aan de Vrije Universiteit Brussel (VUB). 'De bacteriën in de verschillende ecosystemen van ons lichaam gedragen zich net als dieren of mensen in populaties', zegt Raes. 'Ze kunnen harmonieus samenwerken om complexe moleculen af te breken, maar soms is het ook pure oorlog voor bepaalde voedingsstoffen.'

Bijna iedereen heeft ook ziekteverwekkende micro-organismen in het lichaam, vaak zonder ziek te worden. De onderzoekers hopen meer inzicht te kunnen verwerven in hoe de ecosysteemnetwerken verstoord raken in ziekten en wat ze kunnen doen om ze te herstellen.

Om de bacteriepopulaties in kaart te brengen, werden er stalen genomen van 242 vrijwilligers (129 mannen en 113 vrouwen). Bij de mannen werden er van vijftien plaatsen op het lichaam stalen genomen, bij de vrouwen van achttien. Daarbij onder meer mond, neus, huid en darmen.

Het onderzoek, uitgevoerd door een internationaal consortium van onderzoekers, wordt woensdag gepubliceerd door het gezaghebbende tijdschrift Nature.