Jan Mertens uit Herenthout stapte in 1995 het cateringbedrijf Meresto in Olen uit de grond. Het succes steeg hem snel naar het hoofd. Op 17 november 2006 ging de firma op de fles. Mertens had een put gemaakt van 4,1 miljoen euro. Er waren 250 schuldeisers.

De man verduisterde onder meer een Ferrari Marinello, een Jaguar X300 Daimler en een Mercedes 600 CL. Met de centen van het bedrijf had hij ook een boot, een Chranchi Atlantique 40, gekocht. Kostprijs: 230.000 euro. Voor de huur van een ligplaats moest de firma 304.000 euro neertellen. Een Duitse spookfirma schreef voor 675.000 euro aan valse facturen uit.

In oktober kreeg Mertens bij verstek vijf jaar cel. Die straf werd woensdag teruggebracht tot vier jaar, waarvan een jaar effectief. Om te vermijden dat hij in de toekomst gelijkaardige feiten pleegt, kreeg hij een beroepsverbod opgelegd van tien jaar. De rechter verklaarde 1,8 miljoen euro verbeurd, waarvan ruim 800.000 euro met uitstel. Aan de curatoren moet hij 12.300 euro betalen.

‘Door een jarenlang wanbeleid hield hij grote zwier met fondsen van een bloeiend bedrijf’, sprak de rechter. ‘Hij draaide iedereen een rad voor de ogen en bracht zo Meresto aan de grond.’