De vrije technische scholen uit de kustprovincie willen de zaken niet langer op zijn beloop laten. Om de leegloop te stoppen, willen ze zichzelf omdopen tot ‘scholen voor wetenschap en techniek'.

‘Het moeten scholen worden die zowel voor de wiskundige bollebozen als voor de praktijkgerichte doeners zijn', zegt Myriam Devriendt, directeur van het VTI van Kortrijk.

De VTI's hopen dat ze zo komaf kunnen maken met het negatief imago waarmee ze nu worstelen. ‘Voor velen is het technisch- en beroepsonderwijs slechts tweede keus', zegt Frank Tavers, directeur van het VTIOostende. ‘Mensen kiezen liever voor het ASO omdat er volgens hen meer prestige aan verbonden is. Er worden minder kinderen geboren, maar in het ASO blijft het leerlingenaantal op peil. Er klopt dus iets niet.'

Ook de VTI's in de regio Kortrijk kennen de problemen maar al te goed. ‘Zo studeren er dit jaar slechts zeven leerlingen af in de richting sanitair terwijl bedrijven smeken om loodgieters', zegt Devriendt. ‘Ook in de richting elektromechanica neemt het aantal leerlingen spectaculair af, terwijl het bedrijfsleven ook op dat vlak met veel vacatures zit.'

De gevolgen voor de arbeidsmarkt zijn alleszins desastreus. Dat wordt bevestigd bij de VDAB. ‘Van de 100.000vacatures die er vandaag zijn, gaat het in de helft van de gevallen om jobs in sectoren die met een groot tekort kampen', zegt VDAB-woordvoerder Anneke Ernon. ‘Dat zijn vaak technische beroepen.'

Eén klein lichtpuntje toch. Het VTI Waregem kon zijn leerlingenaantal de voorbije jaren min of meer op peil houden en telt er nu 1.300. ‘We doen er alles aan om onze gebouwen en het machinepark up to date te houden', zegt directeur Philip Demuynck. ‘Al denk ik dat iedereen zijn best doet.'

Het spectaculair dalende leerlingenaantal in het technisch onderwijs is geen echt West-Vlaams fenomeen. Overal in Vlaanderen zie je dezelfde alarmerende cijfers.