Smeesters, psycholoog van opleiding, promoveerde in 2003 aan de universiteit van Leuven. Daarna werkte hij als wetenschappelijk onderzoeker aan de Tilburgse universiteit, bij de vakgroep marketing. Daar werkte deeltijds ook hoogleraar Diederik Stapel, van wie inmiddels grootschalige fraude bekend is. In 2007 stapte Smeesters over naar de Rotterdam School of Management, waar hij in 2011 hoogleraar werd, aldus de Nederlandse krant.

Smeesters is gespecialiseerd in het onderzoek naar de vaak onbewuste beweegredenen van het gedrag van mensen, in het bijzonder consumenten. De Belgische marketingdeskundige haalde eerder dit jaar populaire media met zijn onderzoek, dat aantoonde dat mensen met slordige bureaus efficiënter werken.

Eerder publiceerde hij ook een onderzoek waaruit bleek dat mensen die aan de dood denken meer snoepen. Dat kreeg veel aandacht in de Verenigde Staten, waarin na 9/11 vergelijkbare gedragingen waren waargenomen. In de discussie over de rol van reclame in het ontstaan van eetstoornissen, speelde hij ook een belangrijke rol met zijn onderzoek dat uitwees dat een bedrijf beter kan adverteren met niet al te dunne fotomodellen, weet de NRC.

Artikelen teruggetrokken

De universiteit heeft de webpagina van de hoogleraar inmiddels van de site verwijderd en twee artikelen van zijn hand werden teruggetrokken uit wetenschappelijke tijdschriften. Ze bevatten bevindingen die statistisch gezien 'hoogst onwaarschijnlijk' zijn. De data waarop het onderzoek gebaseerd was, bleken niet meer beschikbaar te zijn toen daarom gevraagd werd.

Of de professor ontslag nam vanwege deze kwestie kon de woordvoerder niet bevestigen. Smeesters heeft volgens de Erasmus Universiteit zelf toegegeven 'dat hij data zodanig heeft geselecteerd dat de gezochte effecten statistisch significant werden'. De universiteit laat weten dat niet wordt getwijfeld aan de integriteit van de co-auteurs.