Muziek houdt een mens jong, daar is Tony Bennett het levende bewijs van. Hij is 85, maar ziet er minstens twintig jaar jonger uit. In zijn 55-jarige carrière verkocht hij miljoenen platen en won hij liefst zestien Grammy’s, maar op zijn lauweren gaan rusten, daar denkt hij nog lang niet aan. Voor een concert van 90 minuten draait hij zijn hand niet om. ‘Waar ik de energie haal? Ik ben gezegend met een goede gezondheid en ik doe het gewoon nog heel graag’, zegt hij met kwieke stem. ‘Muziek maken voelt nooit als werken. Als ik mensen na een concert met een goed gevoel naar huis kan sturen, geeft me dat zelf een goed gevoel. Ik sta meestal in mooie concertzalen met een goede akoestiek en dan is het ook voor mij iedere keer genieten. En ik ben dan wel al 85, maar ik vind het heerlijk om nog elke dag bij te leren. Toen ik begon, was ik tien jaar jonger dan Frank Sinatra en Nat King Cole. Zij waren mijn grote voorbeelden en hebben me geleerd dat goede muziek tijdloos is.’

Uw muziek is ook tijdloos, want ook bij een hedendaags publiek scoort u met uw Duets-albums. Hoe kijkt u terug op uw samenwerking met Amy Winehouse?

Body and soul is het laatste nummer dat ze ooit opgenomen heeft in een studio. Van al de jonge artiesten die ik sinds Elvis gehoord heb, had zij de beste stem. De nieuwe Ella Fitzgerald. Het is zo tragisch dat ze zo jong gestorven is. Haar vader probeert nu geld in te zamelen om jongeren van de drugs te houden, en daar wil ik hem graag bij helpen.’

Merkte u iets van Amy’s zelfdestructieve gedrag?

‘Helemaal niet. Ze leek me die dag in de studio heel gelukkig. Ze was open en eerlijk. Ik vond haar een prachtige vrouw.’

Ook met Lady Gaga heeft u een duet opgenomen. Was u niet bang van zo’n extravagante diva?

‘Ach, op mijn leeftijd ben je daar niet zo snel van onder de indruk. (lacht) Ook zij is een hele goede zangeres, weet je. Ze heeft ook veel gevoel voor humor, en dat heb je nodig om een goede entertainer te zijn. Ik was onlangs samen met haar ouders op een benefietavond in New York. Die vertelden me dat Gaga heel graag een volledig album met mij wou opnemen. Graag, wat mij betreft. Ze mag me altijd bellen, ik sta meteen klaar in de studio.’

Dat naaktportret dat u van haar maakte, was dat een publiciteitsstunt?

‘Helemaal niet. Ik schilder ook heel graag, en dat portret maakte ik voor een goed doel. Het heeft 30.000 dollar opgeleverd, als ik me goed herinner. Ik snap al die heisa niet rond een beetje bloot. Als je schildert, schilder je vaak mensen zonder kleren aan. Toen Michelangelo in het Vaticaan de hele bijbel afwerkte, waren ze allemaal naakt, toch?’

U was ook goed bevriend met Toon Hermans.

O yes, my gosh, hij was een prachtige vriend! Toen we met elkaar kennismaakten, spraken we alleen over schilderijen. Pas later, toen hij me eens uitnodigde om naar een show van hem te komen, ontdekte ik tot mijn grote verrassing hoe beroemd hij was. Hij had vijf jaar niet meer op een podium gestaan en hij kreeg een staande ovatie. Heel ontroerend.’

En hoe is uw band met Toots Thielemans?

‘Ook een goede vriend! We hebben onlangs nog een prachtig kerstliedje opgenomen. Ik heb hem een tijdje geleden ook nog in de Carnegie Hall in New York zien optreden. Jullie mogen echt trots zijn op zo’n geweldige artiest.’