Torens spotten
Sta je live op De Walletjes en kan je in alle richtingen kijken, dan zie je een pak torens in West-Vlaanderen en Frans-Vlaanderen: die van Rijsel, maar ook die van Ploegsteert (B), Le Bizet (B), Armentières (F), la Chapelle d'Armentières (F), de belforttoren van Armentières (F) en de kerken van Nieppe (F), Steenwerck (F) Erquinghem-Lys (F). Die laatste, dat is de heel spitse die je uiterst links op onze foto kan ontdekken. Bij heel helder weer kan je echt ver kijken en zie je, dieper in Frankrijk, ook nog de kerktorens van Fleurbaix, Bois Grenier en Sailly sur la Lys. Het is de vierkante toren van de kerk Saint-Vaast van Sailly-sur-la-Lys, die je hieronder ziet.

Van terrils tot heuvels
De twee heuveltjes die je in de verte ziet liggen, zijn de mijnterrils in de omgeving van Lens. Over heuvels gesproken: het uitzichtspunt De Walletjes ligt op een hoogte van 81 meter en is een onderdeel van de zuidelijke heuvelkam in het Heuvelland, die verder bestaat uit de Ravelsberg (76 m), de Zwarte Molen (81 m), en de Nieuwkerke-heuvel (66 m). Ten noorden van deze heuvelkam ligt de centrale heuvelkam waar onder andere de Kemmelberg deel van uitmaakt. Alles ten zuiden van de centrale heuvelkam stroomt naar de Leie, alles ten noorden ervan naar de IJzer. Over water gesproken: de watertoren hieronder, dat is die van het Franse Nieppe.

Het land van de heuvels
Het Heuvelland waarin ons uitzichtspunt zich situeert, is een dunbevolkte fusiegemeente van acht kleine dorpjes in de Westhoek. De gemeente telt zo'n 8.000 inwoners voor een oppervlakte van 9.437 hectare en dankt haar naam aan de verschillende heuvels op het grondgebied. De hoogste is de Kemmelberg (156 m), de lastigste kuitenbijter van Vlaanderen voor wielrenners. De Rodeberg en Zwarteberg, nog twee heuvels uit de streek, trekken dan weer heel wat toeristen voor een stevige wandeling en een deugddoende trappist op een van de vele terrasjes. De Scherpenberg wordt in de volksmond Klein Zwitserland genoemd omdat hij zo scherp afgelijnd ligt in het landschap.

Bedankt & merci!
Hoewel Nieuwkerke amper 1.500 inwoners telt, werd het dorp wel even op de kaart gezet door de documentaire Bedankt & Merci van Kat Steppe en Nahid Shaikh. Samen trokken ze naar vijf cafés in de Westhoek, waaronder Het Breughelhof op de markt van Nieuwkerke, op een boogscheut van De Walletjes. Het werd een warm portret van de uitbaters Lies en Gaston, toen allebei 86. Ze hebben geen kinderen maar wél veel klanten, vooral bejaarde boeren die graag een kaartje leggen. Het café is het enige overlevende van de oorspronkelijke 27 cafés die elkaar op het plein beconcurreerden.

Grensgebied
Ons uitzichtspunt De Walletjes ligt in Nieuwkerke, de meest zuidelijk gelegen deelgemeente van het Heuvelland. Het dorp Nieuwkerke zelf situeert zich links van onze panoramafoto, buiten beeld, en ligt vlak tegen de grens met Wallonië én met Frankrijk. Het gebeurt niet zelden dat de inwoners van Nieuwkerke hun Franse wijn dus rechtstreeks in het land van oorsprong gaan halen in de dichtstbijzijnde supermarkt. De belangrijkste bezienswaardigheid in het dorp is de laatgotische Onze-Lieve-Vrouwkerk. Deze driebeukige hallenkerk werd verschillende keren door protestantse geuzen in brand gestoken, maar werd telkens heropgebouwd. Meer info over de spannende geuzentijd in Nieuwkerke vind je via www.geuzenproject.org.

Boeren & boerderijen
Er zijn 320 actieve landbouwbedrijven in Heuvelland, waarvan een zestigtal in Nieuwkerke. De landbouwers in de Westhoek telen hoofdzakelijk suikerbieten, aardappelen, tarwe en maïs. De laatste twintig jaar zijn heel wat landbouwers overgeschakeld naar de teelt van grove groenten; dat is de teelt van groenten op akkerbouwbedrijven.

Gevraagd: grote bossen
Het Heuvelland was oorspronkelijk heel bosrijk, maar de zware gevechten in de streek, die tijdens de Eerste Wereldoorlog in de frontlinie lag, samen met vele eeuwen akkerbouw, zorgden ervoor dat nu enkel nog de heuveltoppen bedekt zijn met bomen. De eiken, beuken en tamme kastanjes zijn prachtig, en de weinige bossen die overblijven worden druk bezocht door wandelaars. De laatste jaren voert de overheid een politiek van herbebossing. Zo kunnen de bestaande bossen uitgebreid en op den duur zelfs aaneengesloten worden.