De perikelen rond de liberale schepen Hubert Stuyvaert dateren al van 2003, midden de vorige bestuursperiode. Wie een politiek mandaat bekleedt in een gemeente, moet ook in die gemeente wonen. Het schepencollege stelt dat Stuyvaert ontwettelijk zetelt: hij woont in Boekhoute en geeft een fictief adres op bij familie in Zelzate. Stuyvaert, in ongenade gevallen bij zijn partij VLD en coalitiepartner SP.A, ontkent en zegt dat hij gezocht wordt.

Daarop stelde de bestendige deputatie van de provincie een onderzoek in, ondervroeg de geviseerde schepen, deed huisbezoeken en nam ook telefoonrekeningen, post en energiefacturen van de respectieve woonplaatsen onder de loep. In februari 2005 oordeelde de deputatie dat Stuyvaert al twee jaar in Boekhoute woonde en zette hem af als schepen. Sindsdien bleef Stuyvaert met een doktersbriefje afwezig op schepencolleges en gemeenteraden. Omdat hij klacht indiende bij de Raad van State, bleef de gemeente nog tot eind 2006, tot het eind van de legislatuur, Stuyvaerts schepenwedde doorstorten.

Nadat de Raad van State in 2007 het beroep van Stuyvaert tegen zijn ontslag als schepen onontvankelijk had verklaard, trok de gemeente Zelzate naar de rechter om - op basis van de uitspraak van de deputatie in 2005 - de onterecht uitbetaalde schepenweddes terug te vorderen. De rechter geeft de gemeente nu gelijk. Dat Stuyvaert ziektebriefjes indiende voor schepencolleges en gemeenteraden, maar al die tijd aan de slag bleef als onderwijsinspecteur doet hem de das om. De rechter vonnist dat Stuyvaert meer dan drie jaar loon moet terugbetalen, 75.000 euro vermeerderd met forse gerechtelijke rente. ‘Dit is een belangrijk en uniek precedent', reageert burgemeester Freddy De Vilder (SP.A). ‘Wie zijn werk niet doet, moet ook niet verwachten dat hij betaald wordt. Vele mandatarissen die niks meer doen, zullen nu misschien twee keer nadenken. Dit is voor de gemeente natuurlijk ook een financiële meevaller, maat dat is minder aan de orde. Een schepenmandaat bekleden, je jaren niet laten zien en toch nog het loon willen opstrijken, je moet maar durven.'

Stuyvaert wilde gisteren niet reageren. De oud-schepen kan wel nog in beroep gaan tegen de beslissing.