De villa - een oase van groen in het midden van de stad - wordt opgesteld vlak voor de historische Lakenhalle, een mooi decor en een ideale trekpleister voor de Kattenstad. Dat vindt ook burgemeester Luc Dehaene (CD&V). ‘Ons doel is dubbel’, zegt hij. ‘Enerzijds willen we de Ieperlingen wat amusement bieden op de Grote Markt, wat kansen moet geven om sociale contacten te stimuleren en mensen elkaar te laten ontmoeten op een terrasje. Anderzijds is dit ook een grote toeristische promotie voor Ieper, gericht naar een ander doelpubliek dan de klassieke WO I-toerist. De vraag wat er na 2018 moet gebeuren, wordt nu al af en toe gesteld. Dit is een eerste stap naar een totaal andere doelgroep.’

Het prijskaartje om Villa Vanthilt naar Ieper te krijgen, bedraagt 120.000 euro. De markthoreca neemt daarvan 15.000 euro voor zijn rekening. In ruil mogen ze een extra terras plaatsen. Het centrummanagement betaalt 25.000 euro en ook het cateringbedrijf betaalt standgeld. ‘Daardoor komt het voor de stadskas neer op ongeveer 70.000 euro. Dat is spotgoedkoop om dertig keer een uur in primetime op tv te komen’, aldus de burgemeester.

Ook Unizo-voorzitter Peter De Groote kijkt uit naar Villa Vanthilt. ‘Normaal valt Ieper stil na 20 juli. Er is vakantie voor Britse scholen, het bouwverlof en heel wat firma's zijn met verlof. Nu zal er leven in de brouwerij zijn. En het zal voor heel wat mensen een aanleiding zijn om later nog eens terug te komen.’

Ook Pedro Ollevier van marktcafé Les Halles is overtuigd dat Villa Vanthilt voor een succeszomer zal zorgen. ‘Het zal hier zes weken volle bak zijn. Hopelijk wordt het mooi weer. Want dit is echt een meerwaarde voor Ieper.’ Koen Couvreur baat restaurant De Wijngaard uit aan het Perron. Te ver van de markt om een graantje mee te pikken? ‘Ik denk het niet. Dat zien we ook bij andere evenementen. Je moet sowieso parkeren aan de rand van de stad. Als er volk op de been is in de binnenstad, voelen wij dat hier ook.’

De jongelui die gisteren op het skatepark aan het genieten waren van de vakantie, zijn niet meteen Villa Vanthilt-fans. Toch kijken ze er wel naar uit. ‘Mijn moeder zal wellicht wel gaan kijken. Ik zal in die zes weken ook wel eens gaan. Ik hoop dat er wat goede muziek wordt gespeeld’, zegt de 15-jarige Stijn Joos.