Sinds de zomer van vorig jaar varen in Oostende en Nieuwpoort gloednieuwe veerboten die de wester- met de oosteroever verbinden. De gratis veerdiensten zijn enorm populair. Sinds ze in de vaart werden genomen, maakten al tienduizenden opvarenden er gebruik van. Het was trouwens de bekende kunstenaar Roger Raveel die de siertekeningen voor De Nieuwe Visie, Het Rode Vierkant op de Zee en de Roger Raveel ontwierp.

Aan de overzet in Nieuwpoort, zoals hij steevast in de volksmond wordt genoemd, is een lange geschiedenis van meer dan honderd jaar verbonden. Die maakt nu het voorwerp uit van een nieuwe en boeiende monografie van heemkundige Jacques Beun, de twaalfde in de reeks al. In de loop der jaren hanteerden heel wat veermannen hun jol om de honderd meter brede oversteek te maken en allemaal passeren ze de revue.

‘De allereerste veerman was Julien Vercnocke, die later met zijn familie naar de Verenigde Staten emigreerde’, vertelt Jacques. ‘De overzet was toen betalend en kostte vijf centiemen. Bij de veerdienst golden nogal wat ‘ongewone’ voorschriften. De overzet moest in werking zijn tussen zonsopgang en zonsondergang. ’s Nachts konden wel geneesheren, priesters en vroedvrouwen de dienst opeisen. Onder meer rijkswachters, postbodes, belastingambtenaren en telegrambestellers moesten niet betalen. Als ze dienst hadden, welteverstaan’, vertelt Jacques Beun.

De huidige veerdienst beleeft drukke dagen, maar het record van overgezette passagiers staat ongetwijfeld op naam van veerman Dirk Jacobs, die er tussen 1983 en 2006 de dienst uitmaakte. ‘Midden 1980 beleefde Dirk zijn glorieweek. Op het noorderstrand, ter hoogte van de vuurtoren was een walvis aangespoeld. In die paar dagen dat het dier daar lag, zette Dirk zeker tienduizend nieuwsgierigen over.’