Een klacht bij de Natuurinspectie ongeveer een maand geleden bracht de bal aan het rollen. ‘Onze controleurs hebben toen gemerkt dat de zwaluwennesten in het vroegere hospitaal Ten Walle waren verdwenen’, zegt Wim Pauwels van Natuurinspectie. ‘Als wij dat voordien of in het midden van de werken zouden merken, kunnen wij alles stilleggen. Meestal wordt dan een compromis uitgedokterd in de vorm van een hervatting na de broedperiode. Maar daarvoor was het hier al te laat. Er werd een proces-verbaal opgesteld, dus deze zaak krijgt vermoedelijk nog een gerechtelijk staartje. De aannemer moet geweten hebben dat hij niet op die manier te werk mocht gaan.’

De werken zijn gestart in het midden van de broedperiode van de beschermde vogelsoort. Jos Bruynooghe, gemeenteraadslid van Groen!, tilt hier erg zwaar aan. ‘Het stadsbestuur wist dat die zwaluwen daar zaten’, reageert hij. ‘Elk jaar strijkt er een kolonie neer. Ik vind het positief dat het oude gebouw eindelijk gerenoveerd wordt, maar dat mag niet ten koste van die gierzwaluwen gebeuren. Waarom konden ze niet wachten tot september, als het broedseizoen voorbij is.’

Beschermd monument

Het oude hospitaal Ten Walle werd onlangs door Geert Bourgeois erkend als beschermd monument. Hierdoor kreeg de stad subsidies voor de renovatiewerken. ‘Wij waren inderdaad op de hoogte van het feit dat die beschermde gierzwaluw daar elk jaar neerstrijkt’, zegt burgemeester Norbert Decuypper (CD&V). ‘Wij hebben dat gemeld aan de aannemer, maar we kunnen toch niet elke dag naast de werken staan om dat te controleren?’

Vogelbescherming Vlaanderen overweegt om zich burgerlijke partij te stellen in de zaak. ‘De gierzwaluw is een beschermde diersoort’, zegt Nicolas Brackx van Vogelbescherming Vlaanderen. ‘Dat wil zeggen dat de nesten, jongen en dieren zelf onvoorwaardelijk beschermd zijn. Wie daar dus schade aan toebrengt, kan vervolgd worden. Er worden hier meestal administratieve boetes voor uitgeschreven, maar inbreuken komen op het bureau van een correctionele rechter en kunnen zelfs met een gevangenisstraf bestraft worden.’ Bij de aannemer zelf konden we niemand bereiken voor commentaar.