Na een dikke acht jaar houden Rita Slegers (56) en haar vriend Wilfried Vanderlinden (56) het voor bekeken in café Renova aan de Koeistraat in Arendonk. ‘Het wordt me allemaal een beetje te druk’, zegt Rita. ‘Bovendien kon ik niet altijd door een deur met de eigenaar. Uiteindelijk heb ik er zelf de stekker uitgetrokken. Op 31 juli is het definitief voorbij.’

De eigenaar van de kroeg, de grote feestzaal en drie vergaderzalen is Ons Eigen Huis. ‘De feestzaal is tot op de draad versleten. Al vijf jaar vraag ik dat ze wordt opgeknapt’, zegt Rita. ‘Nu ik het voor bekeken hou, stel ik vast dat er plots wel geld is voor een renovatie. Vorige donderdag zijn de werken gestart.’

Tussenkomst vrederechter

Rokers staan bij café Renova letterlijk op straat. ‘In juli vorig jaar ging het rookverbod bij cafés in. Meermaals heb ik gevraagd om een extra ruimte of een speciale voorziening, maar mijn vraag viel in dovemansoren’, zegt Rita. ‘In januari heb ik dan maar beslist geen huur meer te betalen.’

Ons Eigen Huis sleepte Rita voor de vrederechter. Die vond eind vorige maand een minnelijke oplossing. Rita belooft de komende weken de achterstallige huurgelden te betalen.

Over het conflict wil Ons Eigen Huis niet veel kwijt. ‘Ik hou niet van welles-nietes-spelletjes. De werken aan de zaal waren al langer gepland’, zegt voorzitter Johan Van Bergen. ‘Een ruimte voor rokers is er inderdaad niet. Maar het lijkt ons verstandiger eerst te luisteren naar de wensen van de toekomstige gerant.’

Maand gesloten

Ons Eigen Huis praat met vier kandidaat-overnemers. Twee van hen zijn Arendonkenaren. ‘Nog deze maand willen we de knoop doorhakken’, zegt Van Bergen. ‘Het café blijft wellicht in augustus gesloten. Maar de verenigingen die een vergadering of activiteit hebben gepland in een van de zalen, kunnen op beide oren slapen.’

Rita Slegers investeerde naar eigen zeggen 200.000 euro in nieuw meubilair, kasten, ijskasten, vloeren en het terras. ‘Wat ik nu ga doen? Tot rust komen op een plek waar ik me goed voel en genieten van de kleinkinderen’, zegt ze. ‘We hebben al drie uitnodigingen gekregen voor een barbecue. De voorbije acht jaar waren we maar twee weekends gesloten.’