Behandeling is momenteel nog heel moeilijk omdat melanomen meestal zeer resistent zijn tegen de conventionele chemotherapeutica. Ook de recent ontwikkelde BRAF-inhibitoren zorgden nog niet voor een therapeutische doorbraak.

"De huidige behandeling met BRAF-inhibitoren heeft positieve effecten bij zowat 80 procent van de patiënten, maar velen hervallen na een paar maanden", aldus Chris Marine, werkzaam op het Labo voor Neurogenetica (KU Leuven) en Vlaams Instituut voor Biotechnologie (VIB).

Tumorsuppressoren zoals p53 zijn eiwitten in het lichaam die de vorming van kanker tegenwerken. Mutaties in het p53-gen leiden tot diverse kankertypes, maar bij melanomen vond men dergelijke mutaties zelden of nooit. Het onderzoeksteam onder leiding van Marine ontdekte dat melanomen veel meer MDM4 bevatten dan gewone cellen en dat dit eiwit een negatieve invloed heeft op de werking van p53.

Door de interactie tussen MDM4 en p53 in de melanoomcellen te verhinderen kon het onderzoeksteam de werking van p53 herstellen.

"Het herstel van de p53-activiteit in de melanoomcellen maakt deze veel vatbaarder voor chemotherapie en de BRAF-inhibitoren. Met ons onderzoek hebben wij MDM4 kunnen identificeren als een zeer beloftevol doelwit om melanomen te behandelen, als deel van een combinatietherapie. Maar voor zover het is, moeten we nog een lange weg afleggen", aldus Marine.