Er staat nog altijd een M. in plaats van een V. op haar identiteitskaart. 'M van meisje of mevrouw', zegt Andrea De Laet al lachend. 'Ik vond het niet nodig om die aanpassingen door te geven aan de burgerlijke stand. Wettelijk is het ook niet verplicht. Bovendien is het ontzettend duur, 600 euro. Die extra kost wilde ik, bovenop die van de operatie, niet ophoesten. Alleen mijn naam liet ik veranderen in Andrea.'

Zelf beschouwt ze die M. als een administratief detail. 'Ik voel me op-en-top vrouw en zal ook als Andrea campagne voeren. En iedereen aanvaardt dat. Bij douanecontroles op de luchthaven bijvoorbeeld had ik nooit eerder problemen. Daar controleren ze de sekse zelfs niet, maar kijken ze eerder naar het gezicht en de foto. Slechts één keer vond een stewardess mijn vliegtuigtickets niet terug. Ze zocht een mevrouw terwijl ik als een mijnheer geboekt stond. Proficiat, fluisterde ze. De operatie is geslaagd.'

Voor Andrea betekende die ingreep vijftien jaar geleden 'de ultieme bevrijding'. 'Dat was als thuiskomen. Jaren heb ik me anders gevoeld, maar de operatie heeft mijn leven veranderd. Ik voelde me zoveel zekerder, kwam meer op voor mezelf en had de indruk dat ik mijn ideeën meer kracht kon bijzetten.'

Al eens schepen geweest

Die eigenschappen zal ze nodig hebben voor de gemeenteraadsverkiezingen op 14 oktober. Al maakt ze geen sprong in het duister. Eind jaren zeventig werd - toen nog - André schepen voor Feestelijkheden in Niel. Amper twee jaar later stond ze haar zitje weer af om voor haar grote droom te gaan. 'Ik wilde actrice worden en trad op als travestiet in het Antwerpse spektakelrestaurant Le Sac aux Folles. Op mijn werk vonden ze het geen probleem, en ook in ons dorp kon iedereen ermee leven.' De rol van haar leven kreeg ze in Gardenia van Alain Platel. Ze trok met het gezelschap Les Ballets C de la B de wereld rond. 'Het zal je dan ook niet verbazen dat ik tijdens de verkiezingen zwaar wil inzetten op cultuur. Ik wil grotere groepen naar hier halen en daar voldoende subsidies voor uittrekken.'

Tegelijkertijd ziet ze haar kandidatuur als een statement. 'Door seksuele minderheden op de lijst te zetten willen we een signaal geven tegen het groeiend seksisme en tegen de homohaat. De laatste weken escaleert het. Meer zichtbaarheid verhoogt de tolerantie.'

Ook in Antwerpen schuift de partij prominente vertegenwoordigers uit het holebimilieu naar voren. Richard Tootsie Dierckx (60) is een bekend travestiet, Frances Michielsen (44) is de eerste Belgische transseksuele vrouw die trouwde.

Terug naar het podium?

Rest nog de vraag: is haar politiek engagement meer dan een statement of lonkt het podium binnenkort opnieuw? 'Ik hoop verkozen te worden, maar als een hele grote naam me komt wegplukken, zal ik mijn zitje afstaan aan mijn opvolger.'

Dat zou wel eens sneller kunnen gebeuren dan Rood!-stichter Erik De Bruyn lief is. Niemand minder dan James Thiérrée, de achterkleinzoon van Charlie Chaplin, nam onlangs contact op met Andrea voor zijn volgende productie. 'Wat er ook gebeurt: ik zal altijd blijven meewerken achter de partijschermen. Door mijn aderen stroomt voor 300 procent donkerrood bloed.'