Na Hongarije, Zwitserland en Duitsland voert nu ook Nederland de strijd tegen ambrosia op. ‘Want als we de plant in Nederland haar gang laten gaan, kan het hooikoortsseizoen in de toekomst twee maanden langer duren', waarschuwt de Nederlandse Voedsel- en Warenautoriteit.

Ambrosia, een uitheemse plant uit Noord-Amerika, is één van de belangrijkste veroorzakers van hooikoorts en wordt dan ook wel eens ‘de hooikoortsplant' genoemd. ‘De pollen die de plant tijdens de bloei vrijgeeft zijn zo sterk allergeen, dat ze snel hooikoortsklachten veroorzaken', bevestigt professor Jan Ceuppens, allergiespecialist van het UZ Leuven Gasthuisberg. En omdat de plant bloeit van augustus tot oktober, dreigt ze het hooikoortsseizoen nog wat te verlengen.

‘Al is verlengen een fout gekozen woord', zegt professor Ceuppens. ‘Want het is niet omdat je allergisch bent aan graspollen dat je ook automatisch reageert op ambrosia. Maar het risico dat je zo'n allergie ontwikkelt is wel groter. Niet voor niets zijn de diverse ambrosiavarianten in de Verenigde Staten intussen al veruit de grootste bron van stuifmeelallergie. Tijdig ingrijpen is dus wenselijk.'

Vernietigd in Meise

‘In ons land zijn tot nu toe nog maar een handvol meldingen van ambrosiaplanten', zegt Hans Van Gossum van het Agentschap Natuur & Bos van de Vlaamse overheid. ‘Het is bij ons dus nog niet zo erg als in Nederland. Al is er geen enkele reden om aan te nemen dat de plant zou stoppen aan de grens.'

Ook Dirk De Meyere, boomkundige van de Nationale Plantentuin in Meise, maant aan tot voorzichtigheid: ‘Tot drie, vier jaar geleden hadden we in de Plantentuin enkele ambrosiavarianten staan. Zodra we hoorden dat het een zware allergieverwekker is, hebben we de plant vernietigd. Kwestie van geen last te bezorgen aan de bezoekers en onze tuiniers.'

Vruchtbaar plantje

Bovendien is hooikoorts in ons land sowieso een toenemend probleem. ‘Circa 20procent van de bevolking heeft er al last van. Eén op de twintig heeft daarvoor doktersadvies en medicatie nodig.'

Dat ambrosia aan zo'n forse opmars bezig is in Europa, komt onder meer omdat nogal wat vetbollen en strooivoer –waarmee we de vogeltjes de winter doorhelpen– zaden van ambrosia bevatten. Al zou ook het veranderende klimaat én de aard van de plant zelf –één plant kan tot drieduizend zaden per jaar produceren, die tot veertig jaar lang hun kiemkracht behouden– er voor veel tussenzitten.

In Nederland hebben ze alvast een gratis iPhone-app ontwikkeld waarmee je de hooikoortsplant vlotter kan herkennen, met tips om ze oordeelkundig te verwijderen –uittrekken met wortel en al, mét handschoenen aan– en waarlangs je kan melden waar je de plant gespot hebt.