Tot voor kort zag alles er nochtans goed uit voor Jef Kuppens uit Schoonaarde. Hij was zich aan het voorbereiden op de 43ste Dodentocht en had al vijf keer een tocht van vijftig kilometer in de benen. ‘En nog wat kleinere wandeltochten ook. Ik had al meer dan duizend kilometer gestapt en had zelfs berekend dat ik met mijn huidige conditie rond 20 uur zaterdagavond opnieuw in Bornem zou arriveren’, vertelt Jef. ‘Maar de voorbije weken kampte ik met problemen aan de heup. Ik ben naar de dokter geweest en wellicht wacht me binnenkort zelfs een operatie. Meteen mocht ik een kruis maken over de Dodentocht.’

‘Ik heb enorm veel spijt. Echt. Ik had zo’n zin om volgende week voor de 43ste keer te starten. Maar het mag niet en ga het ook niet riskeren. Ik mag er niet aan denken wat de gevolgen zijn als ik door mijn benen zou zakken’, zucht Kuppens. ‘Ik was de enige met al 42 deelnames achter mijn naam. Een record dat ik nog één jaar en één week kan dragen. En dan kan ik worden ingehaald door de mensen die veertig keer meestapten. Maar als de operatie goed verloopt, is het natuurlijk goed mogelijk dat ik volgend jaar opnieuw aan de start sta. Wie de Dodentocht uitstapt is een doorzetter.’

Jef zal volgende week vrijdagavond toch naar Bornem afzakken. ‘De sfeer is er geweldig. Voor de stappers maar ook voor de toeschouwers. Ik kan niet zonder de Dodentocht. Dat is een microbe, he. En dit jaar zal ik alles langs de zijlijn moeten volgen. Maar dan kan ik toch een glaasje drinken met mijn vrienden die ik in Bornem heb leren kennen. En misschien zak ik ook eens af naar een controlepost waar veel sfeer is. We zien wel.’