Het vuur in het gebouw brak dinsdagavond rond 21 uur uit op de zevende verdieping van het gebouw en nam snel uitbreiding naar twee aanpalende panden. Zowel het dak als werfmaterialen vatten vuur en enkele gasflessen op de werf explodeerden. De brand veroorzaakte een omvangrijke zwarte rookwolk.

De nabije gebouwen waar nog mensen aanwezig waren, werden geëvacueerd en een vijftigtal mensen werden opgevangen in het nabije Hotel Metropole. 

Omdat het om gebouwen ging die in de steigers stonden en die steigers mee in de vlammen opgingen, was het voor de brandweer uitermate moeilijk om het vuur te bestrijden. De brandweer bleef woensdagvoormiddag nog de hele tijd nablussen.

Kort voor de middag werd de Nieuwstraat dan weer grotendeels opengesteld. Eenmaal de brandsite beveiligd is met nadarhekken, zal zowat de volledige straat bereikbaar zijn, zo meldt de Brusselse politie.

'Omdat we van de brandweer de winkel voorlopig niet mogen betreden, kunnen we op dit moment nog niets zeggen over de schade. We kunnen uiteraard ook nog niet zeggen wanneer de winkel de deuren weer opent', zegt een woordvoerster van H&M die er meteen ook bij vermeldt dat het personeel vrij is om een dagje vakantie te nemen.

Oorzaak brand?

Het Brusselse parket heeft intussen een branddeskundige aangesteld om de oorzaak van de vuurzee te onderzoeken. Het is niet duidelijk of die vandaag al de brandsite zal kunnen bezoeken. De Brusselse brandweer is nog ter plaatse om opflakkeringen te voorkomen en gaat in de loop van de dag na of het veilig is om de site te betreden.

In december vorig jaar brak er in dezelfde winkelstraat ook al een brand uit. Toen ontstond het vuur in de ondergrondse ruimte van de C&A-winkel.