Het Huis Janssens is al sinds 1911 de uitvalsbasis van de Koninklijke Oudheidkundige Kring van het Land van Waas (KOKW). Verschillende delen van het imposante gebouw worden opgeruimd en geïnventariseerd. Toen zeven medewerkers van de Stedelijke Musea (SteM) dinsdagochtend samen met de conciërge begonnen met het leeghalen van de kelders, werden er opmerkelijke vondsten gedaan.

Zo werden een opgezette krokodil, zwaarden uit de tijd van Napoleon en massieve kanonskogels gevonden. Eén van de dozen bleek zelfs ‘explosief’ te zijn. ‘Er werd een krat gevonden waarin onder meer oorlogsmunitie, een handgranaat met slagpin en een obus zat’, meldt de politie van Sint-Niklaas. 'We evacueerden meteen het hele gebouw en sloten het Mercatorpark af.’

De politie was kort voor de middag gealarmeerd door het personeel. De ontmijningsdienst DOVO werd opgeroepen, en die kwam om 15 uur ter plaatse. Tot die tijd kon niemand nog op de site, die door de politie werd bewaakt. Nadat DOVO het oorlogstuig had meegenomen, werd het park opnieuw vrijgegeven. De gevonden obus bleek nog gevuld te zijn.

Volgens voorzitter Chris De Beer van KOKW dateert een deel van de munitie nog van tijdens de Eerste Wereldoorlog. ‘Er was hier vroeger een tentoonstellingszaal rond de Eerste Wereldoorlog’, vertelt hij. ‘Die raakte door de jaren heen in ongebruik, en tijdens de Tweede Wereldoorlog werd het huis ingenomen door de Duitse bezetter. Misschien heeft men toen een deel van de spullen verplaatst, of zelfs nog nieuwe munitie achtergelaten. Dat is voorlopig nog onduidelijk.’

De Beer relativeert de vondst van de munitie. ‘In de Westhoek vindt men bijna elke dag zo'n oorlogstuig’, geeft hij aan. ‘Uiteraard neemt de politie geen risico.’ Het huis Janssens dateert van 1878. De KOKW hoopt eind 2013 te kunnen starten met de restauratie van de gevels.