In tien jaar is BIA uitgegroeid van een klein project tot een onwaarschijnlijk succesverhaal.

Het begon bij één persoon. In 1998 ging Isabelle De Smul (foto), opgegroeid in Oudergem, als licentiate lichamelijke opvoeding met een specialisatie in psychomotorische therapie voor gedragsgestoorde en onderontwikkelde kinderen, een eerste keer naar Plettenberg Bay in Zuid-Afrika. Ze werkte er als ontwikkelingshelpster. En organiseerde naschoolse activiteiten voor kinderen in sloppenwijken. Ze voelde zich zeer betrokken en wilde meer: permanente steun.

Samen met enkele enthousiaste jonge mensen startte ze Born in Africa (BIA) op. Die vereniging wil kansarme kinderen uit sloppenwijken kansen bieden om uit de (kans)armoede te raken. Born in Africa biedt hen degelijk onderwijs, naschoolse activiteiten, kampen en workshops. Er zijn ook initiatieven voor moeders en een peetouderproject. Zo krijgen kinderen die talent hebben maar die sociaal-economisch achtergesteld zijn en van wie de ouders niet de middelen hebben, de kans om een goede opleiding te bekostigen.

BIA is intussen de grootste ngo (niet-gouvernementele organisatie) geworden in de regio Plettenberg. BIA steunt 425 kinderen die dankzij die steun naar school (kunnen) gaan.

‘We hebben studenten die nu onder meer lasser, loodgieter, metselaar en haarkapper zijn’, zegt Isabelle De Smul.

Sinds enkele jaren stromen studenten ook door naar hogescholen en universiteiten. Kinderen uit townships (sloppenwijken) die dat bereiken, blijven in Zuid-Afrika een grote uitzondering. Van thuis uit is er totaal geen financiële steun omdat het inkomen heel laag is.

Het bijzondere van dit project ontgaat ook de buitenwereld niet. Vorig jaar won Isabelle De Smul de Visser Neerlandiaprijs van het Algemeen Nederlands Verbond voor ‘bijzondere persoonlijke verdiensten.’

Dit jaar komt daar de  JCI TOYP Honorees bij van de Junior Chamber International, Die prijs word uitgereikt aan jonge mensen tussen 18 en 40 jaar die iets uitzonderlijks gepresteerd hebben. De Smul wint hem in de categorie ‘Bijdrage aan kinderen, wereldvrede en/of mensenrechten.’ Hij wordt in september uitgereikt in Hasselt.

‘In tien jaar is de organisatie uitgegroeid tot een gevestigde waarde in verschillende scholen, met zowel individuele ondersteuningsprogramma’s voor leerlingen, studenten hoger onderwijs en universiteit, als huiswerkklassen en educatieve projecten waar onder andere aan sociale vaardigheden wordt gewerkt’, aldus de JCI-jury. Kortom: ‘Wat oorspronkelijk als vrijwilligerswerk begon is een levenswerk geworden. De Smul heeft van haar hobby haar levensdoel gemaakt en vice versa.’

De steun is meer dan welkom want BIA is volledig afhankelijk van vrije donaties.