De koers. Iets belangrijkers was er niet in het leven van Eric Taghon, een gepensioneerde lasser uit het Oost-Vlaamse Aalter. Als het maar kon, ging hij kijken naar wedstrijden in de streek. Nog vaker sprong hij zelf op zijn koersfiets. Zo ook zondagochtend, toen hij thuis vertrok naar een wielerwedstrijd, een vijftiental kilometer verder.

Verbeten fietser

Amper enkele kilometers verderop, in het West-Vlaamse Ruiselede, werd hij onwel en viel van zijn fiets. ‘Enkele voorbijgangers kwamen mijn man nog vragen of hij zich pijn had gedaan', zegt zijn vrouw Marie. ‘Ik ga naar de koers, reageerde hij daarop, en hij sprong opnieuw op zijn fiets.' Dat was het laatste wat Eric zei. Meteen daarna viel hij opnieuw en verloor het bewustzijn. ‘Nog 40 minuten hebben de hulpdiensten geprobeerd hem te reanimeren', vertelt Marie. ‘Maar hij is ter plaatse gestorven. Twee uur later al stond de politie aan mijn deur met het verschrikkelijke nieuws.' Maar gisteren, uitgerekend de verjaardag van Erics vrouw, drong het nieuws echt door.

Eric Taghon bezweek aan een hartfalen, veroorzaakt door de extreme hitte. ‘Enkele jaren geleden kreeg Eric al een lichte hartaanval, maar hij weigerde om iets aan zijn cholesterol te doen', zegt Marie met een diepe zucht.

‘Een echte koppigaard'

‘Hij was ook een verstokte roker. De dokter heeft hem onlangs nog gewaarschuwd dat hij niet goed bezig was, maar hij wou niet luisteren. Mijn man was een echte koppigaard. Ik had hem nog zo gezegd dat het te heet was om te fietsen, maar daar trok hij zich niets van aan. Hij moest en zou zijn fiets op.'

En al was Eric niet aangesloten bij een wielerclub, ondanks zijn leeftijd wilde hij zich nog altijd meten met jongere wielertoeristen. Die verbetenheid typeerde hem. ‘Hij had zelfs nog maar pas een nieuwe koersfiets besteld', zegt Marie. ‘En zondag moest en zou hij naar die koers gaan. Hij had wel twee bidons water bij zich, waarschijnlijk eentje om van te drinken en eentje om over zijn hoofd te gieten. Maar hij heeft ze niet gebruikt, hij heeft de kans niet gekregen. Ze waren allebei nog vol toen hij van zijn fiets viel.'

De FOD Volksgezondheid had er bij het hete weer van de afgelopen dagen nochtans voor gewaarschuwd dat zware inspanningen gevaarlijk konden zijn. Genoeg schaduw opzoeken en voldoende water drinken was de boodschap. En daar blijken de meeste mensen zich ook aan gehouden te hebben. Uit een rondvraag bij de Vlaamse ziekenhuizen blijkt dat de hitte geen grote stijging in het aantal ziekenhuisopnames met zich meebracht.