Tussen 1968 en 1974 werd een groep van 653 vierjarigen aan een test onderworpen: de kinderen kregen een selectie marshmallows, koekjes en pretzels aangeboden en mochten daar één lekkernij uit kiezen. Ze konden ervoor kiezen om hun snoep onmiddellijk op te eten of om enkele minuten te wachten. In dat laatste geval werden ze uiteindelijk beloond met een tweede snoep. De onderzoekers vertelden de kleuters wat hun mogelijkheden waren en verlieten dan de kamer.

De kinderen probeerden te wachten en onderzoekster Tanya Schlam beschrijft wat ze allemaal zag: 'Sommigen bedekten hun ogen of draaiden zich om zodat ze de schaal met lekkers niet meer konden zien. Anderen schopten tegen de tafel, trokken aan hun paardenstaart, of streelden de marshmallow alsof het een klein knuffeldier was.' De meeste kleuters hielden het niet langer dan drie minuten vol. Slechts 30 procent wachtte de volle 15 minuten tot de onderzoeker terugkwam en hen het tweede snoepje aanbood.

Nu, zo'n 40 jaar later, werd opnieuw een onderzoek opgezet waaraan een vierde van de oorspronkelijke deelnemers heeft meegewerkt. Deze tweede studie bestudeert hun Body Mass Index (BMI). Een gezond gewicht komt overeen met een BMI tussen 18.5 en 24.9, bij overgewicht ligt de score tussen 25 en 29.9 en wie nog hoger scoort lijdt aan ernstig overgewicht of obesitas. De onderzoekers ontdekten dat 24 procent van de deelnemers nu overgewicht heeft en 9 procent van hen zelfs lijdt aan obesitas.

Ze ontdekten een opmerkelijk verband tussen de eerste en de tweede test: voor elke minuut dat de kleuters langer konden wachten op hun snoep, daalt hun BMI als volwassene met gemiddeld 0.2 punten. Onderzoekster Tanya Schlam legt uit: 'Hoewel het effect niet bijzonder groot was, is het feit dat we 30 jaar later nog steeds een uitwerking waarnemen wel noemenswaardig.' Kinderen op jonge leeftijd zelfbeheersing aanleren kan volgens haar een doeltreffende manier zijn om obesitas te bestrijden, zeker nu we in ons dagelijkse leven overladen worden met ongezonde voeding.