Zuigelingen die antibiotica krijgen in de eerste zes maanden van hun leven, lopen 22 procent meer risico op overgewicht in hun eerste drie levensjaren. Dat schrijven New Yorkse onderzoekers in het vaktijdschrift International Journal of Obesity. De reden daarvoor is volgens de wetenschappers dat het gebruik van antibiotica op die prille leeftijd het delicate evenwicht van bacteriën in het spijsverteringsstelsel van baby's kan verstoren.

‘Het onnodige gebruik van antibiotica kan de gezonde bacteriën die in onze darmen leven uit evenwicht brengen', schrijft hoofdonderzoeker Leonardo Trasande, professor in de pediatrie aan de universiteit van New York. ‘Als de microben in de ingewanden van die kinderen verstoord worden, kan dat leiden tot een te hoge opname van calorieën en dus tot overgewicht.'

Erg belangrijk is volgens de onderzoekers het moment waarop die antibiotica worden opgenomen. Gebeurt dat in de eerste zes levensmaanden, dan loopt het kind meer risico op overgewicht tussen de leeftijd van tien maanden en drie jaar. Het duurt tot de leeftijd van zeven jaar vooraleer hun gewicht weer normaal wordt. Bij baby's die antibiotica krijgen tussen de leeftijd van zes maanden en drie jaar, lijkt er geen verband te zijn met overgewicht.

Zwembandjes

De wetenschappers gingen het gewicht en antibioticagebruik na van ruim 11.000 kinderen bij hun geboorte, en dan na zeven weken, tien maanden, 38 maanden en zeven jaar. ‘Deze studie toont aan dat niet alleen voeding en beweging van tel zijn wanneer het gaat om overgewicht. We moeten ook andere omgevingsfactoren in rekening brengen.'

Volgens de onderzoekers worden antibiotica al te vaak voorgeschreven wanneer dat niet noodzakelijk is. ‘Dat klopt', zegt Myriam Van Winckel, professor pediatrie aan de Universiteit Gent. ‘Vergelijk het met zwembandjes. Die kunnen je leven redden. Maar als je ze voortdurend draagt, zijn ze waarschijnlijk al lek vooraleer je in het water springt.'

‘Het is dus belangrijk om onnodig antibioticagebruik tegen te gaan. Soms is het gewoon beter om te wachten tot een verkoudheid overwaait.' Tegelijkertijd waarschuwt Van Winckel voor overhaaste conclusies. ‘Er zijn nog veel andere redenen voor overgewicht. Het is dus moeilijk om hier oorzaak en gevolg te onderscheiden. Zo gebruiken minder welgestelde mensen vaker antibiotica maar eten ze ook vaker ongezond.'