Slaapziekte wordt veroorzaakt door trypanosomen, parasieten die overgebracht worden door de beet van een tseetseevlieg. De Wereldgezondheidsorganisatie raamt dat jaarlijks tussen 10.000 en 20.000 mensen aan de slaapziekte sterven.

Doctoraal onderzoekster Linda De Vooght slaagde er als eerste in om een inwonende bacterie, de Sodalis glossinidius, van de tseetseevlieg zo te manipuleren, dat ze een zeer efficiënt type antistof, een 'nanobody', ging produceren en uitscheiden.

Vervolgens ontdeed ze vliegen met antibiotica van hun eigen bacteriën en verving ze die door de gewijzigde. De nieuwe bacteriën konden zich met succes installeren en begonnen nanobody’s te produceren. Die kwamen terecht in weefsels (de middendarm) waar ook de slaapziekteparasiet huist.

Er is wel nog ontwikkelingswerk nodig voor de techniek op het veld inzetbaar is tegen slaapziekte. Zo is de antistof die de bacteriën nu produceren gericht tegen een vorm van de parasiet die in mensen voorkomt, en niet in vliegen. Gewoon omdat die antistof beschikbaar was, terwijl die tegen de verschijningsvorm in de vliegendarm nog ontwikkeld moet worden, aldus het persbericht.