‘Waar is dat feestje? In Diest is dat feestje!’ Marieke Vervoort schreeuwde het maandagavond door de microfoon op de Grote Markt in Diest, maar eigenlijk was dat overbodig. Want dat het een feestje was, dat was duidelijk. Honderden mensen verzamelden maandagavond op de Grote Markt om ‘hun’ Wielemie toe te juichen. Vervoort behaalde een gouden en zilveren medaille in de rolstoelsprint op de Paralympische Spelen in Londen. Maandagavond keerde ze met haar medailles terug naar thuishaven Diest.

Het massaal toegestroomde publiek moest nog wel even geduld hebben, want Marieke werd meteen na haar aankomst in België al verwacht in de VRT-studio's. Maar even na 23 uur was het dan toch zo ver: Marieke werd Diest binnengereden in een open limousine. De medailles rond de nek, hond Zenn op de schoot en een glimlach van oor tot oor, intussen luid toegejuicht door een rijendikke massa Diestenaars.

‘Waauw’, zegt Marieke. ‘Ik wist wel dat er mij iets te wachten stond in Diest. Ik dacht aan een feestelijke ontvangst in een of ander zaaltje. Maar dit? Zo'n massa volk? Dat had ik niet verwacht. Na mijn winst op de 100 meter rolstoelsprint kreeg ik in het Olympisch stadion applaus van 80.000 mensen. Kippenvel. Maar dit applaus in Diest doet me zeker zo veel. Omdat het allemaal mensen zijn die ik ken.’

Het stadsbestuur van Diest schonk Marieke een schilderij. Ook de ouders van de vermoorde Annick Van Uytsel zetten Wielemie - letterlijk - in de bloementjes. Zij zijn goed bevriend met Vervoort. ‘Vlak voor ik naar Londen vertrok, sprak Martine Van Uytsel me aan. Ze vertelde dat ik mijn wedstrijd moest rijden op de dag dat Annick 24 jaar geworden zou zijn. ‘Ik zal haar vragen dat ze jou een duwtje geeft’, zei ze. En raar maar waar: ik heb die dag ook echt gevoeld dat Annick bij mij was. Zij heeft me over de streep geduwd.’

De feestavond voor Marieke Vervoort werd al eerder op gang getrapt met optredens van onder meer Guy Swinnen, Lilianne Saint Pierre en Bert ‘The Voice’ Voordeckers. Maar pas toen Marieke zelf op de pui van het stadhuis verscheen, kon het feestje echt losbarsten. Burgemeester Jan Laurys (DDS) maakte het feest compleet met twee woorden: ‘Tournée générale!’