Met meer dan 80.000 zijn ze intussen al, mensen die er als buitenverblijf een appartementje of huisje op nahouden aan onze kust. ‘Dat is een verdubbeling tegenover vijftien jaar geleden', verduidelijkt Jan Jassogne van de beroepsvereniging voor immomakelaars CIB Kust. ‘En het blijft maar stijgen: elk jaar komen er nog 1.500 nieuwe bij. Dat tempo zullen we moeilijk kunnen volhouden, want zoveel plaats is er niet meer om nog bij te bouwen.'

Toeristen die naar hun tweede thuis aan zee komen, worden zo een steeds belangrijkere groep voor het kusttoerisme, zegt Stefaan Gheysen van het West-Vlaamse toeristische bedrijf Westtoer. ‘Het aantal overnachtingen in die tweede verblijven is de afgelopen vier jaar gestegen van 13,3 naar 13,9miljoen', zegt Gheysen.

Buitenverblijven zijn dus aan een opmars bezig, hotels en huurvakantiewoningen maken de omgekeerde beweging.

‘Het aantal overnachtingen in hotels is gezakt van 16,8miljoen in 2007 naar 14,9miljoen vorig jaar', legt Gheysen uit. ‘Het is niet dat er minder mensen komen, maar ze blijven wel minder lang.'

Iedereen wil dus een appartementje kopen. Dat voelen ze ook in de immokantoren. ‘Mensen kopen een flat om er eerst een paar jaar met vakantie te komen en zich daarna definitief aan zee te vestigen. Die trend zien we de laatste tijd heel duidelijk', zegt Bart Versluys, zaakvoerder van vastgoedbedrijf Versluys. ‘Kopers zijn op zoek om iets te doen met hun spaargeld, want de rente staat laag en beleggen op de beurs vinden ze te riskant. Omdat ze hier op termijn echt het hele jaar willen wonen, komt er ook steeds meer vraag naar grotere appartementen. Hele kleintjes worden niet meer gebouwd.'

Voorlopig geen prijsverhoging

Die grote vraag jaagt de prijs (voorlopig) niet in de hoogte. ‘De sector is voorzichtig geworden na de moeilijke jaren die we achter de rug hebben', meent Versluys. ‘Maar er wordt wel weer vlot gebouwd: het aantal bouwaanvragen is aan het stijgen.'

‘Dat er zoveel interesse is in buitenverblijven, toont aan dat mensen heel tevreden zijn als ze naar de kust met vakantie komen', besluit Stefaan Gheysen van Westtoer. ‘De kust blijft enorm populair: dit jaar alleen al telde de kust 32,4miljoen overnachtingen. Ter vergelijking: dat is meer dan het dubbele van alle andere toeristische bestemmingen in Vlaanderen samen.'