Groot vertoon bij de politie in Geel, zes jaar geleden. Ze hadden een nieuw apparaat aangeschaft dat zowat alles kon vinden: drugs, wapens, explosieven, mensen, drank. Het apparaat keek dwars door muren heen, of 10 meter onder de grond. Zelfs 30 meter onder water. Toenmalig politiechef Jef Van Lommel had zijn korps op een internationaal niveau getild, want ook het leger van Irak, Niger, de VS en Georgië hadden de ADE 651 – Advanced Detection Equipment – gekocht voor 25.000 euro. Niemand stelde vragen bij die hoge prijs. ‘Aan vernieuwing hangt nu eenmaal een prijskaartje', klonk het.

Nicolas Cage

Tot in 2010 de Amerikaanse kolonel Nigel Gallier vanuit Irak een brief schreef naar het Pentagon: ‘Die apparaten werken van geen kanten. Ze gaan nooit af, terwijl we de mijnen soms met het blote oog kunnen zien.'

Het Pentagon startte een onderzoek. Het haalde de stickers van de detectoren en zag meteen de fraude. Ze hadden een doodgewoon apparaatje in handen waarmee golfers hun verloren balletjes zoeken. Kostprijs: 15 euro.

De fraudeur was gauw gevonden, want hij verhandelde de nepdetectoren onder zijn eigen naam: James McCormick (55) uit het Britse Bristol. In zijn huis vond de politie alle facturen: McCormick had met zijn uitvinding 1,2 miljoen euro verdiend. De oplichter zelf is opgepakt in zijn andere huis, in Bath, dat hij overkocht van acteur Nicolas Cage.

Snoepreisje naar Cuba

Alle bedotte klanten wereldwijd gaven toe dat de snuffelaar niet werkte. Maar politiechef Jef Van Lommel in Geel liet laconiek weten: ‘Ons apparaat vindt wel drugs.' Vandaag is Van Lommel op non-actief gesteld. Er loopt een onderzoek tegen hem. Hij wordt verdacht van een snoepreisje naar Cuba op kosten van de producent van de nepdetector en ook van gesjoemel met bouwmaterialen en auto's.

Op zijn proces in Londen pleit McCormick onschuldig. Hij zegt zelf door zijn leveranciers bij de neus te zijn genomen.

De politie van Geel-Laakdal-Meerhout heeft zich burgerlijke partij gesteld. ‘We hopen onze 25.000 euro of toch een deel ervan te kunnen recupereren', zegt huidig politiechef Dirk Van Aerschot. ‘Destijds leek dat niet zo duur voor een apparaat dat zoveel dingen kon. Enfin, op papier. We hebben het tweemaal gebruikt.'