De grootschalige oefening, waarbij 250 militairen, zo'n dertig voertuigen en twee helikopters ingezet werden, was het hoogtepunt van de vijfdaagse training die het Belgisch leger deze week in Dendermonde houdt. De actie begon even na acht uur: voertuigen van het leger verzamelden ondermeer in Kalendijk, achter het stadspark en aan het zwembad Olympos. Van daaruit vertrokken tientallen soldaten om de hele buurt van de Leopold II-laan, de Brusselsestraat en de omgeving van de leegstaande school uit te kammen, op zoek naar rebellen die zich daar, volgens ingewonnen informatie, zouden schuilhouden.

De rebellen kregen het zwaar te verduren. De soldaten zaten overal, tot op de daken toe, waar scherpschutters, snipers, zich verdekt opstelden. Er werden rookbommen over de muur van de speelplaats gegooid, waardoor de rebellen zich uit de voeten moesten maken. Een van hen, die zich in de Zwijvickstraat waagde en een bedreiging vormde, werd neergeschoten. Ook op andere plaatsen waren dan al rebellen neergeschoten.

Luide schoten

Dit deel van het stadscentrum leek wel het decor van een oorlogsfilm met heel veel actie. ‘De oefening wordt zeer realistisch gevoerd, compleet met luide schoten en ontploffingen’, zegt kapitein Luc Claeyé.

Toevallige voorbijgangers en nieuwsgierigen worden door de politie op een afstand gehouden, tenzij de soldaten hen doorlaten. Een groep schoolkinderen loopt voorbij een van de rebellen. De scholieren kijken zich de ogen uit. Andere mensen die voorbij de soldaten moeten, zijn daar niet zo happig op en maken rechtsomkeer. De aanblik van soldaten in gevechtskledij en met camouflagekleuren en wapens is dan ook niet alledaags.

Al bij al ondervonden de inwoners van Dendermonde weinig hinder van deze oefening. De militaire week wordt vandaag afgesloten met een static show op de Grote Markt. Alle militaire voertuigen, wapens en uitrusting worden tussen 8 en 14 uur tentoongesteld en militairen staan klaar om uitleg te geven.