De wijkvereniging Klein Antwerpen, de buurt rond de Lange Leemstraat, wil op haar jaarlijks wijkfeest in oktober het opgefriste Mariabeeld uit de steigers halen. Maar voor het zover is, wacht de vereniging nog maanden werk. 'Ons Maria, zoals we het beeld noemen, op de hoek van de Korte en de Lange Leemstraat is een prachtig en levensgroot beeld van 1,8 meter', verduidelijkt voorzitter Christiaan Ketele. 'Het is niet gegoten zoals de meeste standbeelden, maar uitgehakt. Heel gedetailleerd trouwens, want zelfs de speld van Maria's kleed bijvoorbeeld is haarfijn uitgewerkt.'

Het Mariabeeld dateert van 1871, maar heeft te lijden onder de tand des tijds. Daarnaast werd Ons Maria in haar bijna 150-jarig bestaan niet altijd even oordeelkundig behandeld. 'Normaal heeft het prachtige kleuren, maar nu is het beige', zegt Ketele. 'De verschillende eigenaars hebben het een beetje weggecamoufleerd in de gevel van café 't Leemputje. Nu moeten we niet minder dan 30 lagen verf afschrapen. We vonden ondertussen al sporen van mooi vergulde elementen.'

De buurtbewoners zetten zelf hun beste beentje voor en krijgen daarbij de steun van professioneel restaurateur Noortje Cools. Die heeft al heel wat Mariabeeldjes in de Sint-Andrieswijk op haar palmares staan. Ze is nauw verbonden met de organisatie Kruis en Beeld die de beeldjes in de binnenstad onder handen neemt. 'Ze beperken zich wel tot het oude centrum, zodat we hier zelf aan de slag moesten. Al krijgen we wel veel steun van Kruis en Beeld.'

Het werk aan het beeld is niet zonder risico, want dieven stalen enkele dagen geleden het dure restauratiemateriaal van Noortje Cools. Ons Maria moet de buurt samenbrengen en de stad steunt het project via Opsinjoren. Door samen op te komen voor het erfgoed, willen de bewoners hun verbondenheid met Klein-Antwerpen tonen. Want zo'n Mariabeeld opknappen... dat is toch eerder iets voor een katholiek en conservatief comité? 'Neen hoor, het is echt om ons samen te brengen', reageren de bewoners van de wijkvereniging. 'Trouwens, ook de socialisten van de buurt steunen ons. We zijn gaan aankloppen bij die aartskatholieken van de Hemelstraat hier achter de hoek. Ze maakten meteen duidelijk dat ze geen eurocent voor ons over hadden.'

De restauratie van Ons Maria zou normaal zo'n 10.000 euro kosten, maar omdat de bewoners zelf de handen uit de mouwen steken, komen ze er met 5.000 euro van af. 'We hebben al heel wat geld gekregen van buurtbewoners, handelaars, Elcker-Ik en onze jumelagewijk in Maastricht. En ook ons buurtziekenhuis Sint-Vincentius zou met steun over de brug komen. Maar iedereen kan ons nog financieel steunen', besluiten de buurtbewoners.