De Chausseé d'Amour, alias de Luikersteenweg. Een felverlicht lint vol wapperende handjes en strakke broekjes in Sint-Truiden. Een warme seksvlek middenin Kataraktland Haspengouw. Ooit was deze steenweg de plaats waar militairen uit de vlakbij gelegen kazernes de broek lieten zakken. Nu komen nieuwsgierigen hier van ver in Midden- en Zuid-Limburg en het Luikse naar de 'metskes kieken'.

Op een steenworp van de bezige bars ligt Sepro, een erotiekzaak. Een van de weinige in Limburg, want het zijn geen supertijden voor de uitbaters van deze business. Internet houdt een groot deel van het vroegere cliënteel achter de computer. Virtueel shoppen en on line kijken is immers beter voor de portefeuille en de privacy. Wie toch nog de auto in wil, stopt meestal bij een van de grote ketens voor 'boekskes', 'speeltjes' en 'filmkes'.

Sepro-zaakvoerder André Bogaerts laat het, enkele jaren voor zijn pensioen, alvast niet aan zijn hart komen. Sepro boert goed, hoewel de werken aan de rotonde op de steenweg vorig jaar 70% van het inkomen kelderden. Maar Bogaerts anticipeerde al jaren geleden op de vervagende scheidingslijn tussen lingeriezaak en seksshop.

Sepro trekt een divers klantenbestand. Zowel vrouwen als mannen stoppen aan zijn stee. Wie naar Sepro komt voor textiel, vindt zijn ding in de zaak op het gelijkvloers. Wie hormonaal zijn gading zoekt, kan de trapjes af, richting seksshop.

Dezer dagen is dat behoorlijk wat volk. 'Erotiek is helemaal ingeburgerd', weet André Bogaerts. 'Dankzij de media. Valentijn doet het erotisch-economisch gesproken steeds beter. Maar ook Kerstmis, verjaardagen en moederdag zijn topmomenten.'

Wat is er momenteel populair? 'Bij mannen rode lingerie; een verkeerde keuze want vrouwen houden daar niet van. Op nummer twee staan vrouwvriendelijke vibrators en op drie de massageproducten.'

De drempel om de seksshop binnen te treden, is erg laag. Vrouwen, nu al 45% van het cliënteel, kunnen via een trapje in de lingeriewinkel afdalen in het rode walhalla.

'Ik runde eerst een zaak rond binnenhuisinrichting', vertelt de 62-jarige zaakvoerder. 'Maar tegen de prijzen van grote concurrenten als Heylen kan je als kleine garnaal niet op. Wat moet je dan als oudere? Na een marktonderzoek bleek dat er in de erotiek nog toekomstmuziek zat. En dat bleek te kloppen.'

Vijftien jaar geleden streek de man neer in hartje Sint-Truiden, in de Zoutstraat naast de Grote Markt. Daarna verkaste hij naar een nieuwbouw op de oude Luikersteenweg, in het vizier van de avondlijke colonne mannen die langs de bars glijden. Potentiële klanten met een kloppende portefeuille.

'Meer nog dan hen zijn de meisjes onze klanten', zegt de zaakvoerder. 'De rest van het cliënteel - behoorlijk wat swingers uit de twee parenclubs in de buurt en heel wat passageklanten - komt zowel uit Wallonië, Limburg als Vlaams-Brabant..'

Is het profiel van de klant de afgelopen 15 jaar veranderd? 'En of: vroeger had je veel 'vieze mannetjes', nu krijgen we iedereen over de vloer, alle standen en leeftijden.'

Sepro selecteert zijn koopwaar uit het allernieuwste aanbod. Bogaerts: 'Zo maken we het verschil. Jaarlijks dweilen we verschillende nationale en internationale beurzen af, onder andere in Parijs en Lyon. Op dat vlak is internet meer onze hulp dan een concurrent. Klanten komen hier vaak de nieuwste snufjes zoeken die ze op het net hebben gevonden. Ze kopen ze liever niet op het net, en waarderen ons advies.'

Internet heeft wel een stevige impact gehad op het peep- en lapdancegebeuren bij Sepro. Bogaerts: 'Het is erg moeilijk om personeel te vinden, zelfs fotomodellen. De meisjes werken liever voor de webcam thuis. In onze krantenadvertenties mogen we bovendien bepaalde terminologie niet gebruiken, dat bemoeilijkt de zaak. We zoeken nu al een poos naar personeel. Eind februari moet dat probleem opgelost zijn.'

Ook de inrichting moet het verschil maken. 'Waar in veel shops muziek ontbreekt, is het bij ons gezellig met die televisieschermen. Verder zweren we bij absolute netheid en worden alle voorwerpen op de juiste en meest aantrekkelijke manier gepresenteerd.'

Sinds kort worden er op donderdag ook gay films gedraaid in de videoroom. 'Dat was een gat in de markt', weet Bogaerts. 'Er zijn veel gays die op die dag naar Sint-Truiden afzakken. Iets anders hebben ze in Limburg niet.'

En de nabije toekomst? Sepro verwacht blijkbaar veel van de televisieserie Katarakt. 'De opnames zijn hier vlakbij gemaakt, mensen die de Katarakt-route volgen, passeren hier in de buurt', aldus Bogaerts. 'Op zondag zijn we weliswaar gesloten, maar ik hoop dat ze de naam van de zaak onthouden.'