Bijna acht jaar heeft het geduurd, maar vandaag worden de 's Hertogenmolens in Aarschot officieel geopend. Het zestiende-eeuwse molencomplex over de Demer was al vijftig jaar in verval, maar kan nu aan een tweede leven beginnen als hotel en brasserie. Eindelijk, want de restauratie van de voormalige graanmolen had flink wat voeten in de aarde. 'Hadden we acht jaar geleden geweten dat het zò moeilijk zou worden, waren we er wellicht nooit mee gestart', liet burgemeester André Peeters (CD&V) zich gisteren ontvallen.

Nochtans begon het in 2002 allemaal als grap. 'We dienden toen een subsidiedossier in voor een wedstrijd van stedenbouw', zegt Peeters. 'Om te lachen, eigenlijk. Maar tot onze grote verbazing werd het dossier weerhouden. De restauratie van de 'sHertogenmolens was een van de eerste geslaagde publiek-private samenwerkingen in ons land. Maar daar knelde het schoentje ook. Dergelijke PPS-projecten werden toen wel gepromoot, maar waren eerder uitzondering dan regel. En dus was ook de wetgeving nog niet aangepast. Dat was meer dan eens een struikelblok en heeft ons zelfs een paar keer bijna doen beslissen om het hele project af te blazen. Gelukkig hebben we dat niet gedaan. Want het is uiteindelijk een absolute trekpleister voor Aarschot geworden.'

Het molencomplex over de Demer werd volledig opgeknapt en doet voortaan dienst als brasserie, hotel en feestzalencomplex van groep The Lodge. De firma Kumpen restaureerde ook de onderbouw van de molens. 'De metamorfose is enorm, maar het evenwicht tussen het authentieke en het moderne blijft wel bewaard', zegt Peeters. 'Zonder een Bokrijkvisie te hanteren, natuurlijk. Zo werden er twee zijvleugels bijgebouwd in nieuwe, moderne materialen. Maar wel met een knipoog naar het verleden. Zo gebruikte de architect voor de nieuwbouw een speciale betonsoort, die met de jaren zal verweren tot een soort ijzerzandsteen.' De totale kostprijs van de restauratie bedraagt zo'n zeven miljoen euro.

Intussen wordt ook naarstig gewerkt aan de toeristische ontsluiting van de molens. Waterwegen en Zeeknaal legt momenteel een nieuwe fiets- en wandelkade aan naast de Demer. Die zal worden aangesloten op de fietsverbinding die binnenkort langs de Demeroever tussen Rotselaar en Diest moet slingeren.