'In augustus telden we dertig procent meer reizigers', zegt Paul Cremers van Solmar Tours, vlak over de grens in Maarheeze. Al 25jaar lang organiseert Solmar Tours, met de bussen van Staf Cars uit Lommel, busreizen richting de Costa's in Spanje, maar ook busreizen naar Kroatië en Hongarije.

'We organiseren voornamelijk pendelreizen. Dat betekent dat onze bussen passagiers naar hun bestemming voeren en diegenen oppikken die weer huiswaarts keren.' Het bedrijf telt zo'n 100.000 klanten per jaar. 'In augustus telden we zo'n 17.000 reizigers, wat dertig procent meer is dan in augustus vorig jaar. Juli was iets minder succesvol, maar dan nog kunnen we stellen dat we zo'n 2.500 boekingen meer telden dan vorig jaar. En dat is een enorm succes. Ook de komende weken tot eind oktober worden nog succesweken', zegt hij.

Wel zijn de boekingen dit jaar veel later op gang gekomen. 'De mensen hebben met de crisis een afwachtende houding aangenomen. Pas op het laatste moment hebben ze bekeken hoeveel ze konden spenderen. Ze hebben dan een vakantie gekozen die past bij hun budget. Dit maakt dat we pas in augustus op volle toeren begonnen te draaien. We zagen heel wat reizigers die de voorbije jaren met het vliegtuig naar Turkije trokken nu met de bus naar Spanje gaan. Wij kunnen dan ook reizen bieden tussen de 200 en 400euro', zegt hij.

Volgens de directeur kenden de busreizen sinds 2000 een sterke terugval. 'Veel had te maken met de goedkope vliegreizen naar Turkije. Maar ook Turkije wordt duurder. Bovendien heeft Turkije een heel andere cultuur dan Frankrijk en Spanje. Wij voelen veel meer binding met Spanje en daarom zal de Vlaming ook altijd naar Spanje blijven terugkeren, eerder dan naar Turkije.'

Ook het imago van de busreizen begint te veranderen. 'De tijd dat busreizigers als een haring in een ton zaten, is voorbij. Wij zijn al in de jaren tachtig gestart met Royal Class. Deze bussen bieden meer beenruimte en slaapcomfort. Dat is de standaard geworden. Nu bieden we First Class bussen. In de plaats van twee keer twee zetels naast elkaar, telt deze bus slechts drie zetels op een rij en nog meer ruimte en comfort. Voor slechts 30euro meer kan iedereen bij ons met een luxebus reizen. We zullen nog groeien zodra meer mensen ontdekken dat busreizen ook comfortabel en kwalitatief zijn, soms meer dan vliegtuigreizen. Ik denk dat de toekomst er bijzonder positief uitziet.'

Andere busbedrijven bevestigen dit positief nieuws. 'Net zoals bij de meeste van onze collega's is ons reizigersaantal ook met vijf procent gestegen', zegt Hedwig Vanheusden van De Zigeuner in Diepenbeek. 'Dit is echt een opmerkelijke stijging die werd teweeggebracht door de crisis. Terwijl vroeger op verschillende trajecten de bussen niet vol zaten, kunnen we nu rekenen op een bezetting van honderd procent. We zien vooral gezinnen die de voorbije jaren met het vliegtuig naar Turkije of Egypte gingen opnieuw met de bus naar Spanje gaan. Maar ook de minitrips zijn populairder dan andere jaren. We mogen absoluut niet klagen', besluit Hedwig van De Zigeuner.