Al tientallen jaren is het een populair spel bij studenten in heel de wereld, en nooit heeft er een haan naar gekraaid: Gotcha! Bij dat 'moordspel' krijgen de deelnemers een doelwit toegewezen dat ze met een waterpistool symbolisch moeten 'liquideren'. Een onschuldig spel, studentenfolklore zelfs, dat nergens tot problemen heeft geleid.

Tot nu. In Gent zou volgende week normaal gezien de grootste Gotcha! ooit in ons land van start gaan, waarvoor via Facebook al 700 deelnemers waren gerekruteerd. Zou, want nu krijgen de organisatoren te horen dat ze geen toelating krijgen voor hun spel als ze de waterpistooltjes niet overboord gooien. 'De politie vindt het te gevaarlijk', zeggen organisatoren Bram Biesbrouck en Rik Minoodt. 'Blijkbaar denken ze dat mensen gaan schrikken als ze zo'n student met een waterpistool zien rondlopen, en dan de politie gaan bellen.'

Een overdreven reactie? Absoluut niet, vindt commissaris Patric Joos, de chef openbare orde van de Gentse politie. 'Kijk naar vorige week in Knokke. Daar trok één jongen verkleed als Lara Croft naar school met nepwapens. Eén burger panikeerde en het spel zat op de wagen. Dertig politieagenten waren een paar uur zoet met het opsporen van die kerel. Je kan er niet naast kijken: er leeft dezer dagen een groot onveiligheidsgevoel onder de burgers. Dat heeft uiteraard alles te maken met de moordpartij van Kim De Gelder in Dendermonde.'

Joos weet dat Gotcha! een onschuldig spel is. 'Dat die studenten met fluorescerende waterpistooltjes rondlopen, zal overdag ook geen problemen opleveren. Maar wat er als er 's avonds laat een deelnemer met zijn pistooltje in een donker steegje wacht op zijn doelwit ? Als een burger signaleert dat er een verdachte rondloopt met een wapen, zijn wij verplicht om dat ernstig te nemen.'

In Gent ligt het allemaal extra gevoelig, zegt Joos nog. 'De steek- en schietpartij waarbij drie van onze agenten zwaar gewond zijn geraakt, ligt bij iedereen vers in het geheugen. En deze week hadden we nog een schietpartij met een zwaargewonde. Door dat soort incidenten staat ons korps op scherp. We willen niet het risico nemen dat een agent overreageert. Als dat spel nu één dag zou duren, dan konden we onze mensen 's ochtends in de briefing voorbereiden op meldingen van wapenvertoon. Maar het duurt een maand. Da's te lang.'

Daarom kregen de organisatoren te horen dat ze geen toestemming krijgen voor hun Gotcha!, tenzij ze een alternatief vinden voor de waterpistooltjes. 'We zijn volop op zoek', zegt Bram Biesbrouck. 'Misschien doen we het met waterballonnen, of met spuitjes die met water gevuld zijn. We hopen nog altijd dat we het spel volgende week toch van start kunnen laten gaan.'

Biesbrouck en Minoodt zeggen enig begrip te kunnen opbrengen voor de houding van de politie. 'Maar bij veel deelnemers ligt dat anders', zegt Minoodt. 'Die vinden het allemaal maar massahysterie.'

Dat laatste vindt Patric Joos dan weer overdreven. 'Maar het klopt dat we onze beslissing namen in de tijdgeest van vandaag. Als ze volgend jaar, in andere omstandigheden, datzelfde spel willen organiseren, dan laten we het misschien wel gewoon toe. Mét waterpistooltjes.'