,,Een paar weken geleden moest ik naar een bal en ik wilde elegante schoenen dragen'', vertelt Katrien in de wagen naar Rumbeke. ,,Maar je moet eens met schoenmaat 44 een winkel binnenstappen. Ze lachen je uit! Ik ken een paar speciaalzaken, maar het aanbod is daar nogal beperkt. Ze verkopen er vooral oubollig schoeisel en de grote maten zijn peperduur.''

,,Van mijn vriendinnen ben ik de enige met een 44 als schoenmaat. Al die meisjes hebben een 38 of een 39. Ze nemen mij verdorie mee om nieuwe schoenen te kopen voor hen en laten mij mee kiezen (lacht) . Dan zie ik al die leuke schoenen waar ik zelfs niet mag van dromen. Bij de sportschoenen voor jongens vind ik wel altijd iets dat aan mijn voeten past. In de damesafdeling is dat bijna onmogelijk.''

Katrien studeert aan de hotelschool in Gent en wil elegant door de gelagzalen lopen. Ze wil iets vrouwelijks aan haar voeten, maar dat bleek een onmogelijke opdracht. Tot deze week.

Op het internet had ik al in verschillende forums gelezen hoe vrouwen en meisjes met een schoenmaatje méér jammeren over het gebrek aan aanbod. Her en der werden winkels aangeprezen. Ik trok op speurtocht en vond de zaak waar het aanbod het grootst is. Tienduizend paar schoenen in voorraad voor hele grote én hele kleine maten, zo zeggen ze bij Vanluechene in Rumbeke. Ook dames met een 32 van voetje kampen immers met problemen. Die neuzen in de afdeling kinderschoentjes naar iets moois om mee naar een trouwfeest te gaan.

Achttien verbouwingen

We stappen de schoenzaak binnen. Veel volk, veel personeel en doodnormale schoenen met doorsnee nummers erop. Ik zie al een pruillipje bij Katrien.

Tot ze de hoek omslaat en ziet dat dit een schoenenzaak is die een halve wijk omvat. ,,We hebben al achttien keer verbouwd'', lacht Kurt Vanluechene. Een bediende troont het meisje mee naar een andere zaal. ,,Hier moet ge zijn, meiske . Hier vind je alles wat groter is dan 42. Links de ballerina's, daar de hakjes, de sandaaltjes, schoenen met hoge hakken en de laarzen.''

Ik versta maar de helft van de vaktermen waarmee een vrouw lekker wordt gemaakt in een schoenenzaak. ,,Waw!'', roept Katrien. Ze wrijft zich ontroerd de ogen uit. ,,Hier zijn ook mooie schoenen! En allemaal in mijn maat! En zoveel keuze!''

Terwijl de jongedame uit Gent rondzweeft als een kind in de fabrieken van Sinterklaas, praat ik met mevrouw Andrea Vanluechene. Zij volgde haar vader op en stoomde met zoon Kurt en zijn Emmanuelle al een volgende generatie klaar.

,,Mensen gelukkig zien worden, daar geniet ik dagelijks van. Ze komen uit alle hoeken van het land naar hier. Ik heb klanten uit Luxemburg, Duitsland, Parijs en zelfs uit Londen. Dat zijn dan mensen die naar hier reizen en meteen zes paar schoenen meenemen naar huis. Terwijl ik ook klanten heb die 300 kilometer rijden, één paar schoenen kopen, en zes maanden later terugkomen.''

De zaak werd opgericht in 1946. Vader Vanluechene liet toen al in de Izegemse schoenenfabrieken grote schoenen maken. ,,Ik herinner me nog dat een man bij ons vader kwam en smeekte: 'Kunt ge alstublieft een paar grote vrouwenschoenen laten maken voor mijn dochter op haar trouwdag? Dat kind draagt al heel haar leven mannenschoenen.' En dat gebeurde dan. Wij zijn daarin gegroeid.''

,,Voor de mannen gaan wij tot maat 54, heel uitzonderlijk zelfs groter. Voor de vrouwen hebben wij schoenen tot maat 46. Ik heb er altijd een erezaak van gemaakt dat er ten eerste een groot aanbod is dat meegaat met de mode, en dat ten tweede de schoenen betaalbaar zijn. Want daar wordt mee gesjoemeld hoor. Ik zag hier ooit mensen die voor schoenen elders drie keer meer hadden betaald dan bij ons.''

Schandalig

,,Sommigen willen ook geen mooie schoenen maken voor grote maten. 'Ze mogen al content zijn dat we iéts voor hen maken', zeggen ze dan. Dat vind ik schandalig. Met dat soort mensen werk ik niet samen. Het is niet evident om een fabrikant ertoe te bewegen hele grote maten te maken. Wij bestellen soms een heel groot aantal, zodat ze het wél willen maken. Voor een aantal exclusieve modellen betalen we zelf de grote leesten.''

Ondertussen zweeft Katrien nog glunderend door de rekken. ,,Ik zie hier Kangaroos voor meisjes in mijn maat'', vertelt ze. ,,As ik er wil, moet ik ze doorgaans bij de jongens gaan zoeken, maar die zijn niet zo mooi. Ik mag van ons moeder een paar kopen als ik iets moois zie, maar ik weet echt niet wat te kiezen.''

,,De grootste reclame is de mondreclame'', vertelt zoon Kurt. ,,Vrouwen en mannen met grote maten praten daarover met elkaar en wie tevreden is, stuurt zijn vrienden. Ook via het internet doen we nu tamelijk goede zaken. Vooral travestieten lopen liever niet tussen de rekken met vrouwenschoenen.''

De verkoopsters vlinderen rond Katrien en de fotograaf en ze glunderen wanneer het meisje een paar zwarte ballerina's koopt. ,,Ideaal voor in de hotelschool'', lacht Katrien. ,,Ook de prijs valt mee: 89 euro, dat is niet duurder dan dezelfde schoen in een gewone maat.''

,,Wat zijn kleine voetjes?'', vraag ik de bazin. ,,Voor vrouwen begint dat vanaf maatje 32. Met zo een voetje vind je nergens schoenen met hakken, hoor. Wij laten ze zelf maken zodat die vrouwen niet bij de kinderschoenen moeten zoeken. En we krijgen ook veel mannen over de vloer met een 37, een maat die voor een herenschoen ook heel uitzonderlijk is.''

De terugreis is een feest. Naast mij zit een tevreden jongedame. ,,Bedankt dat je mij naar hier ontvoerde'', lacht ze. ,,Je kan je niet voorstellen hoe ondraaglijk het is om nooit iets moois te vinden voor aan je voeten. En weet je wat erg is? De meeste lompe schoenen voor hele grote maten accentueren nog eens dat je geen normale voetjes hebt. Nu heb ik modellen gezien die vrouwelijkheid uitstralen. Dat had ik nog nooit gezien.''

Ik zet Katrien af in Oostakker, bij het ouderlijk huis. Ze zweeft naar binnen. Ze heeft de hemel gezien.

Info: www.vanluechene.be