Het kan niet op voor Apple. De eerste drie maanden van dit jaar brak het bedrijf onder de leiding van Tim Cook alle records, met een omzet van 39,2 miljard dollar en een nettowinst van 11,6 miljard dollar. Ronduit verbluffende cijfers, die de koers van het aandeel meteen door de grens van de 600 dollar lieten knallen. In één dag werd Apple liefst 50 miljard dollar méér waard. En zeggen dat flink wat analisten zich een half jaar geleden nog grote zorgen maakten over het technologiebedrijf, toen Steve Jobs in oktober vorig jaar overleed op 56-jarige leeftijd.

Harde werker

Timothy D. Cook werd op Allerheiligen 1960 geboren in het Amerikaanse Robertsdale. Zijn vader werkte op een scheepswerf, zijn moeder zorgde voor het gezin. Anders dan de twee oprichters van Apple - Steve Jobs en Steve Wozniak - heeft Cook wél een universitair diploma op zak. Na directiefuncties bij onder meer IBM en Compaq werd hij in 1998 door Jobs zelf ingelijfd. Over Cooks privéleven is nauwelijks iets bekend, behalve dan dat hij wordt omschreven als 'de machtigste homo van Silicon Valley'.

De man is wel een echte workaholic: hij begint elke ochtend om half vijf te werken en trommelt zijn naaste medewerkers elke zondagavond op om samen de werkweek te overlopen. Cook is een gezondheidsfreak die vaak fitnest - 'When he's not working, he's working out' - en graag lange wandelingen maakt in de natuur. Hij is extreem intelligent, enorm vastberaden en een onverbeterlijke optimist.

Maar bovenal is hij stukken diplomatischer dan Steve Jobs, die met zijn ongezouten meningen geregeld op zere tenen trapte. Tim Cook mag dan al minder charisma - sommigen noemen hem 'stijf' - en minder gevoel voor humor hebben, hij heeft de voorbije maanden wel bewezen dat hij uit het juiste hout gesneden is. Volgens een anonieme bevraging is Cook in amper één jaar tijd uitgegroeid tot de 'populairste baas van Amerika' in de technologiesector: hij krijgt van zijn eigen mensen een indrukwekkende 97 procent en doet daarmee zelfs 2 procent beter dan Steve Jobs in diens laatste jaar als CEO.

Ook de aandeelhouders dragen de nieuwe topman op handen. Onder zijn leiding is het Apple-aandeel bezig aan een groeispurt van jewelste: na de bekendmaking van de nieuwste kwartaalresultaten kwam er bijna 9 procent bij. En vanaf juli deelt het bedrijf elk kwartaal een dividend uit aan zijn aandeelhouders. Een radicale ommezwaai, want Steve Jobs was altijd hevig gekant tegen het uitdelen van de kapitaalreserves. En dat is niet de enige breuk met het verleden. Cook was ook degene die enkele weken geleden hoogstpersoonlijk naar China reisde om de wantoestanden bij toeleverancier Foxconn te gaan bekijken. Problemen waarvoor Steve Jobs altijd de ogen had gesloten.

378 miljoen dollar

Daarmee bewijst Tim Cook dat hij wel degelijk zijn eigen stempel drukt - is het (nog) niet op de producten, dan toch minstens op het bedrijf. Dat hoeft niet te verbazen. Tijdens de herdenkingsdienst voor Jobs vertelde Cook zijn mensen al dit: 'Een van Steves laatste adviezen voor mij - en voor jullie allemaal - was om ons niet af te vragen wat hij zou hebben gedaan: Doe gewoon wat juist is.'

Een visie die Tim Cook alvast geen windeieren legt. Met een vergoeding van zo'n 378 miljoen dollar (circa 290 miljoen euro) was hij volgens The New York Times de best betaalde CEO van 2011 in de Verenigde Staten. Het merendeel van die som komt uit een bonus in aandelen die hij pas mag verzilveren tussen 2016 en 2021, op voorwaarde dat hij nog minstens tien jaar bij Apple blijft.

Toch woont Cook in een vrij eenvoudig huis dat, volgens de miljonairsnormen van Palo Alto, best betaalbaar was: 1,9 miljoen dollar. 'Ik wil graag herinnerd worden aan mijn afkomst. Dat doe ik door in een bescheiden omgeving te leven. Geld is voor mij geen motivatie', zegt Tim Cook daarover in het boek Inside Apple.