Na vele jaren gaf Europa vorige week de toestemming om stevia te gebruiken in voedingswaren. Het blaadje van deze Zuid-Amerikaanse plant mag nog niet, wel het extract, dat steviolglucoside heet. De voedingsindustrie verwacht hier veel van: stevia is volledig van natuurlijke oorsprong, en slaat dus beter aan bij consumenten die schrik hebben voor chemische stoffen als aspartaam.

'Wij doen er al drie jaar testen mee', zegt Jean-Christophe Lombard van het lab van Coca-Cola in Anderlecht. Dat ontwikkelt de frisdranken van de groep voor 108 landen in Europa, westelijk Azië en Afrika. Jaarlijks worden 500 nieuwe recepten uit Anderlecht ergens op de markt gebracht.

'De grote uitdaging is dezelfde smaak en zoetkracht als suiker te krijgen', zegt Ingeborg Van Heetvelde, die verantwoordelijk is voor de ontwikkeling van de drankjes. 'Stevia heeft een wat dropachtige bijsmaak van zoethout. Bovendien blijft de zoetigheid veel langer hangen dan bij suiker. Daardoor dreigt een steviadrankje minder verfrissend te zijn. De grote kunst voor ons was dit te maskeren.' Dit is ondertussen met enig succes gebeurd: in Frankrijk en Zwitserland is stevia al enkele jaren toegelaten. Onze zuiderburen kunnen daardoor al enkele jaren Fanta met stevia drinken. Het gaat telkens om een Fanta zonder bruis. 'We slagen er niet in de suiker helemaal weg te werken, maar het is toch dertig procent minder, wat betekent dat de drankjes dertig procent minder calorieën bevatten.'

Niét in Coca-Cola

'We hebben geen plannen om stevia in Coca-Cola te doen', beklemtoont woordvoerster Liesbeth Denys. 'Aan het 125 jaar oude recept gaan we niet tornen. Bovendien hebben we al onze light- en zero-varianten.' Maar andere frisdrankjes met stevia komen er wel in België. Wanneer wil Denys niet kwijt, wellicht om de concurrentie niet wakker te maken.

Chocoladeproducent Cavalier uit Eeklo laat wél in zijn kaarten kijken. Op 2 december start hij in een reeks dieetwinkels, maar later hoopt hij ook de gewone warenhuisrekken in te palmen. 'Totnogtoe maken wij chocolade met maltitol', zegt ceo Felix Verdegem. 'Maar dat slaat niet helemaal aan. Maltitol komt niet in de natuur voor, en is bovendien laxerend. Door onze chocolade met stevia verwachten wij op enkele jaren tijd onze verkoop te verdubbelen.'

Verdegem werkt samen met Barry-Callebaut, dat exclusief voor hem deze chocolade met stevia gemaakt heeft. 'Stevia heeft een wat bittere nasmaak, maar in de productie van chocolade kan dat geen kwaad.'

Ook andere voedingsbedrijven zijn bezig. Quomak uit Leuven bijvoorbeeld is een specialist in voedingsontwikkeling en heeft een ketchup en enkele frituursauzen ontwikkeld. Ook een speculaasbakker wou starten, maar dat mag voorlopig niet: Europa houdt alsnog het gebruik van stevia in koekjes tegen.