Deze editie van de Grote Trek stond bol van de jubilea. De Jamboreeband die de tocht begeleidt vierde zijn 75jarig bestaan. Maar ook Pitte Van Gils, die na het overlijden van bezieler Jan Lamquet de organisatie van de jaarlijkse tocht overnam, stapte dit jaar voor de 50ste keer mee. De Pitte heeft dertig jaar de grote trom geslagen in de Jamboreeband. Tegenwoordig is hij vooral bezig met het goede verloop van de bedevaart. Over zijn eigen jubileum repte de man met geen woord. Zijn echtgenote stond hem wel aan de basiliek op te wachten met een spandoek.

Pitte presteerde het ooit om het parcours van de Grote Trek drie keer na elkaar te stappen. Hij is ondertussen een zestiger, maar denkt nog lang niet aan afhaken. ‘Hoe vaak ik nog zal meegaan, durf ik niet te zeggen terwijl mijn vrouw erbij staat', zegt hij. ‘Maar we willen de traditie van de Grote Trek absoluut in ere houden.'

De Grote Trek knoopte gisteren weer aan met een oude traditie. De Red Hackle Piper Band stapte bij het binnenkomen van Scherpenheuvel voorop. ‘We doen dit naar aanleiding van ons 45-jarig bestaan', zegt drummajor Julien Van Noten. ‘Een van onze leden is 37 jaar geleden bij het binnentrekken van Scherpenheuvel gestorven aan een hartinfarct. De band is nog tien jaar lang naar hier gekomen om hem te eren, maar daarna is die traditie stilgevallen. Dit jaar willen we het weer oppakken.'

Tientallen jaren lang was de Grote Trek een massabedevaart. Maar de laatste decennia brokkelde het aantal deelnemers snel af. De traditie is al die tijd wel overeind gebleven.